julio 20, 2024

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Un cohete europeo despega por primera vez

Un cohete europeo despega por primera vez

por jonathan amos, @BBCAmos, Reportero científico
Un cohete Ariane 6 despega de la plataforma de lanzamiento del Centro Espacial de Guayana en Kourou, Guayana Francesa, el 9 de julio de 2024.Agencia de prensa de Francia

El nuevo y gran cohete europeo, Ariane 6, lanzó con éxito su vuelo inaugural.

El vehículo fue lanzado desde la plataforma de lanzamiento en Un avión despegó de la Guayana Francesa hacia las 16:00 hora local (19:00 GMT) en una misión de demostración para poner en órbita un grupo de satélites.

La tripulación en tierra en Kourou aplaudió cuando el cohete se elevó hacia el cielo.

Desarrollado con un coste de 4.000 millones de euros (3.400 millones de libras esterlinas), Ariane 6 es un potente cohete que ofrece a los gobiernos y empresas europeos acceso al espacio independientemente del resto del mundo.

Ya ha respaldado una serie de contratos de lanzamiento, pero existe la preocupación de que su diseño pueda limitar sus perspectivas futuras.

Al igual que su predecesor, el Ariane 5, el nuevo modelo es reutilizable: se necesita un nuevo cohete para cada misión, mientras que los últimos vehículos estadounidenses están construidos para ser total o parcialmente reutilizables.

Sin embargo, los funcionarios espaciales europeos creen que el cohete Ariane 6 es capaz de encontrar su propio lugar.

«Este es un gran momento», afirmó el director general de la ESA, Joseph Aschbacher.

Le dijo a BBC News: «La vida diaria hoy realmente depende de la información de los satélites, desde las telecomunicaciones y la observación de la Tierra hasta el pronóstico del tiempo y la gestión de desastres. Es inconcebible que Europa no hubiera garantizado un acceso independiente al espacio».

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Un diagrama de las dos versiones del misil Ariane-6.

En la superficie, el Phone 6 se parece mucho al antiguo Phone 5, pero en el fondo aprovecha las técnicas de fabricación modernas (impresión 3D, soldadura por fricción, diseño de realidad aumentada, etc.) que deberían conducir a una producción más rápida y económica. .

El cohete Ariane 6 funcionará de dos formas:

  • El 62 contará con dos propulsores laterales de propulsor sólido para levantar cargas útiles de tamaño mediano.
  • El 64 contará con cuatro propulsores acoplables para elevar los satélites más pesados ​​del mercado

La etapa central se complementa con una segunda etapa, o superior, que colocará las cargas útiles en sus órbitas precisas muy por encima de la Tierra.

Esta fase se puede detener y reiniciar varias veces, lo cual resulta útil cuando se lanzan grandes lotes de satélites a una constelación o red. La posibilidad de reencendido también permite que la etapa regrese a la Tierra, para que no se convierta en un trozo de basura espacial.

La misión del martes utilizó un cohete Ariane 62. El cohete ascenderá a una altitud de 580 kilómetros antes de comenzar a cargarse.

Es una mezcla de naves espaciales universitarias y comerciales. Incluye dos cápsulas que intentarán sobrevivir a una ardiente caída a través de la atmósfera antes de aterrizar en el Océano Pacífico.

Una de las cápsulas, llamada Nex Bikini, es un modelo a pequeña escala de una empresa franco-alemana que pretende desarrollar eventualmente una nave espacial que pueda transportar suministros y personas hacia y desde estaciones espaciales en la órbita de la Tierra.

Ariane 6 contra Halcón 9

Los vuelos inaugurales son siempre ocasiones de riesgo. No es raro que fracase un nuevo diseño de cohete.

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La famosa nave espacial Ariane 5 explotó 37 segundos después de despegar de la Tierra en su vuelo inaugural en 1996. La pérdida se atribuyó a un error del software de control.

Pero entonces un cohete modificado volvió a dominar el mercado de lanzamientos comerciales de los satélites más grandes del mundo. Este dominio sólo fue roto en la década de 2000 por el empresario estadounidense Elon Musk y sus cohetes reutilizables Falcon 9.

Los precios y tarifas de los vuelos Falcon reducen la competitividad del Ariane 5.

Impresión artística de la ESA de la cápsula Nex Bikini durante su regreso a la TierraAgencia Espacial Europea

Obra de arte: La cápsula Nyx Bikini de The Exploration Company es una demostración de reingreso a pequeña escala

Europa avanza hacia la reutilización, pero las tecnologías necesarias no estarán en servicio hasta la década de 2030. Mientras tanto, el Sr. Musk ofrece… Misiles más grandes Esto promete reducir aún más los costos de lanzamiento.

Por tanto, Ariane-6 entra en un entorno desafiante.

«Todos podemos tener nuestras propias opiniones», dijo Lucía Linares, que dirige la estrategia de transporte espacial de la ESA. «Lo que puedo confirmar es que tenemos una cartera de pedidos completa».

«Creo que la palabra aquí está dirigida a los clientes: dijeron que Ariane-6 es la solución a sus necesidades».

Motor ARIANEGROUP Vulcain-2 en funcionamiento en un banco de pruebasgrupoariano

El motor central del cohete Ariane 6 quema una mezcla de hidrógeno líquido y oxígeno líquido.

Hay contratos de lanzamiento de un misil que lleva consigo durante los primeros tres años de su funcionamiento. Estos contratos incluyen 18 lanzamientos para otro multimillonario estadounidense, Jeff Bezos, que quiere crear un grupo de satélites de Internet llamado “Kuiper”.

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Los funcionarios europeos pretenden lanzar un cohete Ariane 6 aproximadamente una vez al mes.

Si se puede alcanzar esa velocidad de vuelo, el cohete debería poder estabilizarse por sí solo, dijo Pierre Lyonette de la consultora espacial ASD Eurospace.

Le dijo a BBC News: «Primero, debemos asegurarnos de que haya suficiente demanda de los clientes europeos, de las instituciones europeas. Luego, Ariane necesita ganar algunos clientes comerciales junto con Kuiper. Esto le daría un mercado».

«Pero se trata de precios. Si el precio del misil Falcon 9 rebaja sistemáticamente el precio del misil Ariane 6, habrá un problema».

Ariane 6 es un proyecto en el que participan 13 estados miembros de la ESA, liderados por Francia (56%) y Alemania (21%). Los 13 socios han prometido pagar subvenciones de hasta 340 millones de euros (295 millones de libras esterlinas) al año para apoyar la fase inicial de explotación de Ariane 6.

El Reino Unido fue un actor destacado al principio del programa de lanzamiento europeo y sigue siendo un estado miembro de la Agencia Espacial Europea, pero su participación directa en Ariane terminó cuando el prototipo Ariane 4 fue retirado en 2003.

Algunas empresas británicas siguen suministrando componentes con carácter comercial y es seguro que algunas naves espaciales construidas en Gran Bretaña seguirán volando en el cohete Ariane.

Lanzamiento del cohete Reuters Starship en junio de 2024Reuters

Elon Musk actualmente está desarrollando cohetes reutilizables más grandes