Barbijo químico: investigando si una sustancia conocida hace más de 600 años podría inhibir la entrada del coronavirus en las células nasales


Investigadores de la Facultad de Ciencias Exactas de la UBA y del Hospital de Clínicas realizan el estudio Crédito: Patricio Pidal / AFV

En la búsqueda de estrategias accesibles y rápidamente aplicables para controlar la
SARS-CoV-2,
investigadores de la Facultad de Ciencias Exactas de la UBA y del Hospital de Clínicas confluyeron sin intención de hacerlo en un
compuesto químico que se conoce desde hace más de 600 años
y se encuentra en la estructura celular de algunas algas, principalmente de especies
Chondrus crispus
, conocido como “musgo irlandés” y originario del Atlántico norte. Esta sustancia, “carragenina” (nombre derivado de la ciudad de Carragheen, condado de Waterford, Irlanda), utilizada tradicionalmente durante más de medio milenio como espesante de alimentos, hoy también tiene aplicaciones en la industria cosmética y farmacéutica.
podría prevenir la entrada y reproducción del coronavirus en las células de la mucosa nasofaríngea
, y así ayudar a prevenir o reducir la gravedad de imágenes graves del
COVID-19 .





“Comencé a estudiar el problema de la pérdida del olfato y entendí que el virus ingresaba al sistema nervioso central por esta vía, se propagaba y atacaba principalmente a los centros respiratorios, pero también a otros órganos”, dice Osvaldo Uchitel, investigador del Instituto de Fisiología, Biología. Molecular y Neurociencias (Ifibyne- UBA / Conicet) -. El estrés respiratorio no se origina solo por una infección pulmonar, sino por el comando central del sistema respiratorio. Con esta idea en mente, pensé que deberíamos intentar bloquear la entrada al sistema nervioso para evitar enfermedades graves. Comencé a buscar y descubrí los carragenanos. Y también me encontré con Juan Manuel Figueroa, que los utilizó durante mucho tiempo en el Hospital de Clínicas para sus pacientes pediátricos ”.



Lo único de este polímero es que se incorpora como excipiente en una solución de cloruro de sodio que se vende en el mercado local y en muchas partes del mundo. Se aplica con vaporizador y actúa como barrera sobre el epitelio nasofaríngeo. “Estos polisacáridos tienen cargas negativas y atrapan virus, cuya cápside (conjunto de proteínas que rodean su material genético) tiene una carga positiva -explica Uchitel-. Tendría una doble función: actuaría como una especie de ‘mentón electrostático’ y, por otro lado, bloquearía la replicación del virus en la mucosa antes de entrar en el sistema nervioso.Que esta valla de carragenina podría absorber el coronavirus y disminuir la carga viral. “


La hipótesis

En la década de los sesenta se inició una investigación para describir la actividad antiviral de estas sustancias frente a diversos virus, como hepatitis, dengue, herpes, influenza, rinovirus … Trabajamos principalmente en dos líneas de estudio: por un lado, geles vaginales para la prevención de enfermedades de transmisión sexual y, por otro lado, virus respiratorios, sobre los que se han realizado ensayos clínicos durante unas dos décadas.


“Por ejemplo, en 2015, nosotros, con un discípulo del Dr. Uchitel, Itatí Ibañez, trabajamos contra la
Gripe AH1N1 – estados de Figueroa, jefe de la sección de Neumología Pediátrica de las Clínicas e investigadora-. Lo interesante de la carragenina es que en otros virus los resultados que se vieron se pudieron observar en pacientes
in vitro:
bajaron la carga viral y acortaron la infección. ”

Todo esto los llevó a plantear la hipótesis de que quizás los carragenanos podrían ser útiles contra
SARS-CoV-2, que se replica fácilmente en las vías respiratorias superiores, en lugar de en la garganta.
Si se impidiera la entrada de las células epiteliales nasofaríngeas, también se podría prevenir su invasión del sistema nervioso central.

“Parte de la insuficiencia respiratoria no se debe solo al daño en los pulmones”, enfatiza Figueroa. “Por lo general, si tengo una enfermedad pulmonar, una parte de mi pulmón se ve afectada, los vasos de esa región se contraen y, de esta manera, el aire no entra, pero la sangre no pasa, por lo que mi cuerpo se sigue oxigenando. Lo que sucede con el SARS-CoV-2 es que cuando afecta al sistema nervioso central, produce parálisis de los vasos pulmonares. Entonces ves pacientes que no tienen lesiones grandes, pero debido a que los vasos no se cierran, la sangre está circulando en áreas que no reciben oxígeno. Entonces, sin tener una gran neumonía, tienen un déficit de oxígeno importante ”. E insiste: “Si pudiéramos reducir los virus en la cavidad nasofaríngea, actuaríamos en dos niveles: previniendo y reduciendo el número de pacientes que llegan a la condición grave”.

Los científicos empezaron a pensar en todo esto a finales de marzo, pero en ese momento en el país no era posible trabajar en el nuevo coronavirus porque todos los centros con capacidades de bioseguridad se habían colocado para realizar pruebas de diagnóstico. En cambio, Estados Unidos tiene 12 unidades repartidas por todo el país, preparadas para emergencias (epidemias y terrorismo biológico). “Contactamos con ellos y pudimos comprobar que, en concentraciones 10 y 100 veces inferiores a las que se utilizan actualmente, los carragenanos inactivan por completo la infección en cultivos celulares”, dice Figueroa. Además, existe evidencia que sugiere que el bloqueo de la replicación del virus también disminuye la liberación de interleucina 6 (IL6, un anticuerpo involucrado en el rango de la respuesta inflamatoria). Finalmente, el individuo infectado también sería menos contagioso, ya que eliminaría menos virus.

Estudios en curso

Pero, por supuesto, tienes que probarlo en personas. Para ello, los científicos han implementado de ensayos clínicos aleatorizados (de dos grupos aleatorizados) doble ciego (ni los médicos ni los pacientes saben lo que están administrando o recibiendo). Uno en el personal de salud, algunos de los cuales asumen que ya están infectados, aunque todavía no presentan síntomas. Y otro, en pacientes leves diagnosticados recientemente.

“En el primero, que es el más avanzado, tenemos registrados siete centros (entre ellos Cemic, del Hospital Británico, y“ Perón ”, de Avellaneda), pero necesitamos incluirlos más rápido, ya que el ensayo es muy corto: 21 días de tratamiento y una semana de seguimiento – Detalles Figuero – Calculando que podríamos ser 50% efectivos y considerando que alrededor del 20% de los médicos están infectados, es necesario probar el principio activo en 200 individuos y el placebo en otros 200 ”.

Usan un aerosol nasal como el que recomiendan cada otoño para los niños alérgicos que van al jardín de infantes y comienzan con secreción nasal. Se aplica cuatro veces al día y es completamente seguro (está aprobado desde hace más de un año y mujeres embarazadas). Además, no tiene patente, es fácil de producir y escalar. El laboratorio Cassará, que ya lo produce en el país, suministra el principio activo y el placebo (que debe ser exactamente igual, con el mismo frasco, el mismo sabor, el mismo olor, pero sin el principio activo del producto).

Los investigadores señalan que la intención de dar a conocer este ensayo no es que la población salga a comprar el spray. “Queremos que los centros médicos se unan al protocolo rápidamente para que podamos responder si funciona o no, probando la hipótesis”. Mientras tanto, tendremos que esperar los resultados.

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