TSMC camina por la cuerda floja entre Estados Unidos y China mientras Intel se queda atrás

Solo hay tres compañías que pueden fabricar chips súper avanzados en el mundo: Taiwan Semiconductor Manufacturing Company (TSMC), Intel con sede en California y Corea del Sur Samsung La fabricación de chips de última generación es rara y especializada porque es increíblemente costoso seguir compitiendo al más alto nivel.

Esta semana, TSMC (TSM) las acciones se dispararon a nuevas alturas en Taiwán después Intel (INTC) advirtió que estaba retrasado en la fabricación de chips de 7 nanómetros, y puede externalizar la producción de ellos. Los chips avanzados pueden almacenar y procesar más información. Un tamaño nanométrico más pequeño significa un chip más avanzado.
TSMC es el candidato más probable de la firma estadounidense podría buscar ayuda. Samsung (SSNLF) está produciendo chips de 7 nanómetros, pero su negocio de fabricación es pequeño en relación con TSMC. También produce principalmente chips de memoria, mientras que Intel necesita ayuda para fabricar chips de procesamiento avanzados.

El revés de Intel probablemente no significará su destino. La compañía ha liderado la industria de semiconductores durante años y probablemente llegará a fabricar 7 nanómetros a niveles comerciales “dentro de un plazo bastante corto”, según Bret Swanson, miembro visitante del American Enterprise Institute, un grupo de expertos con sede en Washington.

Pero los éxitos de TSMC en este momento, y su posición como el proveedor líder mundial de chips, la convierten en una empresa enormemente importante en un momento crítico. Estados Unidos y China se encuentran en una batalla sobre quién puede desarrollar más rápidamente las tecnologías del futuro, y ambos países tienen asociaciones con TSMC para suministrarles los chips que necesitan para impulsar tecnología avanzada como inteligencia artificial, 5G y computación en la nube. .

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La compañía también está gastando mucho dinero para mantener esas relaciones. TSMC anunció a principios de este año que está construyendo una instalación de fabricación de $ 12 mil millones en Arizona que podrá producir chips de 5 nanómetros para 2024. El anuncio fue una victoria para la administración Trump, que quiere tener capacidades de fabricación de chips más avanzadas en Estados Estados, para asegurar las cadenas de suministro de chips utilizados en aplicaciones militares o civiles sensibles.

Pero el hecho de que TSMC esté ayudando a los Estados Unidos a reforzar sus capacidades de fabricación de chips podría afectar a China. TSMC ha invertido miles de millones de dólares en plantas de fabricación en China continental. Debería Beijing toma represalias contra TSMC y Taiwán, eso al menos llevaría a los mercados a la agitación.

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“Ha habido preocupación en Taiwán sobre el potencial de Beijing para nacionalizar las fábricas TSMC [plants that fabricate chips] en Nanjing y Shanghai “, dijo Paul Triolo, jefe de política tecnológica global en Eurasia Group.

Si bien China nunca ha controlado a Taiwán, el gobierno comunista considera que la isla autónoma es una parte integral de su territorio. China se eriza cada vez que Estados Unidos tiene compromisos diplomáticos con Taiwán. Oficialmente, Washington solo tiene relaciones diplomáticas con Beijing.

Triolo dijo que asumir el control de las plantas de China continental de TSMC, de propiedad total, es muy poco probable. “Sería una gran escalada y un gran golpe para la comunidad empresarial. No está claro qué compraría esto para Beijing, aparte de las principales desventajas negativas”, agregó.

Lo que China podría hacer es tratar de persuadir a TSMC para que construya una planta de alta gama en el continente. Las plantas actuales de TSMC en Nanjing y Shanghai operan con tecnología menos avanzada. Las fábricas más avanzadas de la compañía están en Taiwán, y Arizona sería la primera planta a gran escala en el extranjero, conforme a la investigación de contrapunto.

“Beijing podría argumentar que si TSMC está dispuesto a [build] Fab avanzado en Arizona, debería estar dispuesto a hacer lo mismo en China “, dijo Triolo.

La campaña de presión de larga data de Washington contra Huawei subraya lo mucho que China necesita reducir su independencia de los fabricantes de chips extranjeros.

Las últimas sanciones estadounidenses anunciadas en mayo cortaron a los chinos fabricante de telecomunicaciones fuera de TSMC. Aunque TSMC es una empresa taiwanesa, depende de la tecnología estadounidense para fabricar chips. El Departamento de Comercio de Estados Unidos dijo que TSMC y otros fabricantes de chips que usan tecnología estadounidense ahora tendrían que solicitar una licencia para exportar productos a Huawei y su filial de chips HiSilicon. Es muy probable que esas aplicaciones sean denegadas, dado que Washington quiere mantener el equipo de Huawei fuera de las redes globales 5G.

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Aparte de la geopolítica, también hay geografía. Taiwán es el principal exportador mundial de semiconductores, y la cadena de suministro global necesita más capacidades de fabricación de chips en todo el mundo.

TSMC es el mayor fabricante de chips por contrato del mundo. Empresas como manzana (AAPL), Amazonas (AMZN AMAZON), Qualcomm (QCOM)y Nvidia (NVDA)pueden diseñar chips avanzados, pero no tienen las costosas capacidades de fabricación de fabricación de TSMC para construirlos. Son fabricantes de chips “fabless”.

Aunque Intel puede diseñar y fabricar sus propios semiconductores, solo puede recurrir a TSMC cuando se queda atrás en chips de última generación.

Según Swanson, del American Enterprise Institute, la concentración de tanta capacidad avanzada de fabricación de semiconductores en una pequeña isla cerca de la costa de China continental siempre ha sido una preocupación para la cadena de suministro. “¿Qué pasa si hay un tsunami en Taiwán?” él dijo.

Eso nuevamente pone a TSMC en una posición muy fuerte. “A Occidente probablemente le gustaría ayudar a proteger a Taiwán no solo geopolíticamente, sino también por su capacidad técnica y capacidad técnica”, dijo Swanson.

China está muy por detrás en lo que respecta a la fabricación de chips

Taiwán ha compartido sus conocimientos técnicos con China. A lo largo de los años, cientos de miles de ingenieros taiwaneses han ido al continente para ayudar a desarrollar la industria nacional de semiconductores de China, que según Swanson ha “hecho grandes avances en las últimas dos décadas”.

A pesar del gran apoyo interno, los semiconductores siguen siendo un cuello de botella tecnológico clave para China.

La Corporación Internacional de Fabricación de Semiconductores (SMIC), el fabricante de chips más grande del país, permanece estancado entre tres y cinco años detrás de los líderes de la industria Intel, Samsung y TSMC, según Triolo, del Grupo Eurasia.

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SMIC está fabricando actualmente chips de 10 nanómetros, mientras que los mejores jugadores ya están produciendo chips de 7 nanómetros y compiten por la transición a chips de 5 nanómetros y eventualmente de 3 nanómetros.

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Sin embargo, para fabricar chips de 7 nanómetros, las empresas necesitan acceder a una máquina de litografía ultravioleta extrema (EUV). Dichas máquinas son capaces de producir patrones complejos en chips de vanguardia. También son muy difíciles de operar, por lo que Intel está teniendo problemas para fabricar chips de 7 nanómetros para la producción comercial, según Triolo.

El problema para SMIC es que Estados Unidos está presionando a los Países Bajos para que bloqueen la venta de equipos EUV a SMIC por parte de la compañía holandesa ASML, dijo Triolo. La tecnología está diseñada por ASML, pero incluye cantidades sustanciales de propiedad intelectual de los EE. UU.

La situación geopolítica podría cambiar. Pero dado el tiempo que lleva dominar EUV, cualquier retraso importante empujaría la entrada comercial de SMIC a los chips más avanzados de hoy después de 2023, dijo Triolo, y para entonces, los líderes de la industria estarán muy por delante.

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