NASA: Cómo funciona la nave espacial que limpiará los desechos espaciales

Un grupo de científicos del NASA está desarrollando un dispositivo sofisticado, especialmente diseñado para recoger y eliminar los escombros esparcidos en el espacio. Como se explica en un artículo publicado por el sitio web “Space”, Captura y eliminación de barcos obsoletos (OSCAR, según las siglas en inglés) llevará redes y amarres a bordo y funcionará de manera autónoma, con una mínima orientación de los controladores terrestres.

“Le decimos a Oscar qué hacer y luego tenemos que confiar en él”, dijo el líder del proyecto, Kurt Anderson, profesor de ingeniería mecánica, aeroespacial y nuclear en el Instituto Politécnico Rensselaer, con sede en Nueva York, Estados Unidos.

Según estimaciones de la Agencia Espacial Europea, 129 millones de fragmentos inútiles rodean el planeta. De ese total, alrededor de 34.000 tienen al menos 4 pulgadas de ancho (unos 10 centímetros).

El kit de limpieza de espacios de OSCAR es un balde de 30 cm de largo, 10 cm de ancho y 10 cm de alto. Foto: Instituto Politécnico Rensselaer

A su vez, el astrofísico estadounidense Jonathan McDowell estima que hay casi 7.200 toneladas de basura espacial. La mitad de estos objetos corresponden a restos de sondas y cohetes fabricados y lanzados por su país de origen.

La nave espacial Oscar es un cubo de tipo 3U. Mide 12 pulgadas de largo por 4 pulgadas de ancho y otras 4 pulgadas de alto (30 cm por 10 cm por 10 cm). Cada embarcación podrá eliminar hasta cuatro naufragios a la vez. Los equipos de limpieza estarán fuera de servicio en cinco años, una vez que completen su trabajo.

Incluso los escombros más pequeños pueden dañar los satélites. En la órbita terrestre baja, estos objetos no utilizados se mueven a unos 17.500 metros por hora (28.200 kilómetros por hora). Un solo impacto puede producir una reacción en cadena y destruir todos los satélites. Este fenómeno, conocido como síndrome de Kessler, fue descubierto en 1978 por el científico de la NASA Donald Kessler.

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