Los primeros datos científicos de Solar Orbiter muestran que el Sol es el más silencioso | Noticias imperiales

Tres de los instrumentos de la nave espacial Solar Orbiter, incluido el magnetómetro Imperial, han publicado sus primeros datos.

La nave espacial Solar Orbiter de la Agencia Espacial Europea se lanzó en febrero de 2020 como parte de su misión de estudiar el Sol y comenzó a recopilar datos científicos en junio. Hoy, tres de sus diez instrumentos lanzaron su primera entrega de datos, revelando el estado del Sol en una fase “silenciosa”.

Solar Orbiter cumple su promesa. Siempre supimos que esta iba a ser una misión fantástica y las primeras mediciones muestran cuánto potencial hay para obtener información sin precedentes sobre el Sol. Profesor Tim Horbury

Se sabe que el Sol sigue un ciclo de 11 años de actividad de manchas solares y actualmente está casi completamente libre de manchas solares. Se espera que esto cambie en los próximos años a medida que aumente la actividad de las manchas solares, haciendo que el Sol sea más activo y aumentando las posibilidades de eventos adversos de “ clima espacial ”, donde el Sol libera enormes cantidades de materia y energía en erupciones solares y masa coronal. . eyecciones.

La actividad del Sol está estrechamente relacionada con el estado de su campo magnético, y esto se mide con el instrumento del Imperial a bordo del Solar Orbiter, el magnetómetro (MAG). Desde junio, MAG ha registrado cientos de millones de “vectores”: mediciones de la dirección y la fuerza del campo magnético solar.

Solar Orbiter ya ha volado dentro de la órbita de Venus, recopilando algunos de los datos más cercanos al Sol hasta ahora, y se irá acercando gradualmente en los próximos años. Actualmente se encuentra en órbita cerca del ecuador solar, que en épocas de alta actividad mostraría un campo magnético muy distorsionado.

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Actualmente, sin embargo, el “ ecuador ” magnético del Sol es muy plano con respecto al ecuador verdadero, lo que permite a la nave observar los campos del hemisferio magnético norte durante semanas, unos pocos grados al norte del ecuador. Cerca de momentos de alta actividad solar, cuando el ecuador magnético del Sol está más distorsionado, no es posible ver una sola polaridad de campo magnético durante tanto tiempo.

Estructura de viento solar

MAG también observó ondas causadas por protones y electrones provenientes del Sol. Más lejos, cerca de la Tierra, estas partículas se distribuyen más uniformemente en el viento solar de partículas cargadas a granel provenientes del Sol, pero en Solar Orbiter también hay “ haces ” de protones y electrones provenientes del Sol. Sol.

Parece haber mucha más estructura en el viento solar más cercano al Sol, y esto también lo muestra MAG confirmando la presencia de “ curvas ”: pliegues dramáticos en el viento solar registrados por primera vez por la sonda solar Parker, una NASA. misión lanzada en 2018 ..

Solar Orbiter y la sonda solar Parker trabajarán juntos durante los próximos años para comparar datos sobre los mismos fenómenos a diferentes distancias y órbitas alrededor del Sol cuando se despierte y entre en la siguiente fase de su ciclo de manchas solares.

Gráfico que muestra los datos del campo magnético cada vez más fuertes a medida que la nave espacial se acerca al Sol
Descripción general de los datos del campo magnético de Solar Orbiter publicados hoy. Aquí, se muestra la magnitud del campo magnético, así como la distancia entre la nave espacial y el Sol en unidades astronómicas (la Tierra está a 1 AU del Sol). El campo magnético es más grande cerca del Sol, pero los campos magnéticos medidos en el espacio por MAG aún son menos de una milésima parte del campo magnético de la Tierra.

Un testimonio del trabajo duro

Los datos publicados hoy son parte del compromiso de Solar Orbiter de publicar datos dentro de los tres meses posteriores a su llegada al campo, un calendario apretado para cualquier misión espacial, pero particularmente difícil durante una pandemia. El profesor Tim Horbury, investigador principal de MAG en el Departamento de Física de Imperial, dice que el hecho de que los datos estén listos a tiempo es un testimonio del arduo trabajo del equipo de ingeniería de Imperial.

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“Han trabajado increíblemente duro durante los últimos meses. Ha sido una enorme cantidad de trabajo ”, dijo. Pero valió la pena. “Estamos publicando muchas cosas que nadie ha analizado en detalle todavía. Así que estoy seguro de que también habrá un conjunto adicional de maravillas, pero todavía no sabemos cuáles son. Hay muchas cosas que la gente puede hacer, y realmente espero que la gente dé el paso.

MAG ha tenido un desempeño brillante durante siete meses. Lo probamos aquí en la Tierra antes de su lanzamiento, pero no podemos recrear perfectamente el duro entorno espacial, y ciertamente no durante los períodos prolongados que MAG está experimentando actualmente. Helen O’Brien

Uno de los primeros desafíos del equipo fue eliminar las diminutas firmas del campo magnético de la propia nave espacial. Casi todo lo que funciona con energía eléctrica en la nave espacial crea un campo magnético variable que debe eliminarse de los datos para obtener la verdadera señal del Sol. Esto incluye paneles solares, propulsores, otros instrumentos científicos y más de 50 calentadores separados.

Mientras estaban encendidas diferentes partes de la nave espacial, el equipo tuvo que tomar datos de cada una de ellas para eliminar su señal. Pero el profesor Horbury dice que valió la pena: “Esto es solo el comienzo, pero los datos ya son extremadamente interesantes y muy ricos.

“Solar Orbiter cumple su promesa. Siempre supimos que sería una misión fantástica y las primeras mediciones muestran cuánto potencial hay para obtener información sin precedentes sobre el Sol ”, dijo.

La gerente de instrumentación de MAG, Helen O’Brien, dijo: “MAG ha sido brillante durante siete meses. Lo probamos aquí en la Tierra antes de su lanzamiento, pero no podemos recrear perfectamente el duro entorno espacial, y ciertamente no durante los períodos prolongados que MAG está experimentando actualmente.

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“Así que ver los primeros datos publicados es maravilloso y es solo el comienzo. En diciembre, la nave espacial hace un sobrevuelo sobre Venus, y luego volvemos a la mitad de la distancia Sol-Tierra en febrero del próximo año. ¡Estamos muy orgullosos! “

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