Los extraterrestres en estos planetas podrían estar mirándonos

Impresión artística de un exoplaneta ubicado en la zona habitable de su estrella.

Impresión artística de un exoplaneta ubicado en la zona habitable de su estrella.
Imagen: NASA.

Desde la década de 1990, los astrónomos han catalogado más de 3.000 exoplanetas utilizando una técnica de detección bastante básica conocida como método de tránsito. Pero si extraterrestres ¿Están usando la misma técnica para espiarnos? Un equipo de astrónomos está explorando ahora esta posibilidad que, si bien suena emocionante, también parece aterradora.

El título del nuevo artículo, publicado en Avisos mensuales de la Royal Astronomical Society, resume bastante bien el objetivo del estudio: “¿Qué estrellas pueden ver la Tierra como un exoplaneta en tránsito?” Y, de hecho, los astrónomos en la Tierra usan el método de tránsito para detectar exoplanetas, por lo que tiene sentido pensar que los astrónomos extraterrestres podrían usar la misma técnica para detectarnos.

El método de tránsito no permite a los astrónomos ver directamente un exoplaneta. Más bien, ven la gradación temporal de una estrella distante, una posible señal de que un exoplaneta pasa frente a ella desde nuestra perspectiva. Estas repentinas caídas de brillo son muy leves, pero aún detectables. Estos eventos de gradación también pueden producir otros datos importantes, lo que permite a los astrónomos determinar la duración, la temperatura y las propiedades químicas de un exoplaneta, las últimas de las cuales pueden usarse para distinguir los planetas rocosos de los gigantes gaseosos. Existen otras técnicas de detección, como el método Doppler, pero el método de tránsito sigue siendo el más fiable y el más sencillo.

La cantidad de estrellas que podemos observar a través de nuestros telescopios parece casi infinita, pero el método de tránsito supone que estamos atrapados en un efecto de selección observacional bastante deslumbrante. Con la técnica de tránsito, solo podemos detectar exoplanetas que pasan frente a sus estrellas anfitrionas desde nuestra línea de visión. Si un mundo estuviera ubicado un poco más alto o más bajo a lo largo del plano de la eclípticaBueno, eso significaría que no podríamos verlo. Sin embargo, los tránsitos desde nuestra perspectiva ocurren con más frecuencia de lo que imagina, ya que los astrónomos han encontrado miles de exoplanetas de esta manera.

Basta de una explicación de los exoplanetas y el método de tránsito, volvamos al nuevo estudio. La astrónoma de la Universidad de Cornell Lisa Kaltenegger, y el astrónomo de la Universidad de Lehigh Joshua Pepper, ambos en los Estados Unidos, “invierten el punto de vista y preguntan desde qué sistemas otros observadores podrían ver la Tierra. como un planeta en tránsito “, como describen en su nuevo artículo. Utilizando los datos recopilados por el satélite del Estudio de Exoplanetas en Tránsito (TESS) de la NASA, los científicos encontraron 1.004 estrellas relativamente cercanas que entran en esta categoría.

Con “esta categoría”, los autores se refieren a las estrellas en la zona de tránsito de la Tierra, la “región desde la cual se puede ver la Tierra en tránsito desde el Sol, que es una banda delgada alrededor de la eclíptica proyectada sobre el Sol”. cielo con una anchura de 0,528 ° ”, explican los autores del estudio.

Para los investigadores, era importante excluir las estrellas ubicadas a más de 320 años luz de distancia. A esta distancia (relativamente) cercana, los astrónomos extraterrestres aún podrían detectar la gradación insignificante de nuestro Sol causada por el paso de nuestro pequeño planeta.

Estos astrónomos extraterrestres también podrían detectar una o dos cosas sobre nuestro punto azul pálido, como que la Tierra es un planeta terrestre, nuestro año de 365 días y nuestra ubicación en la zona habitable de nuestro Sol. Haríamos una observación interesante, especialmente si la tecnología pudiera detectar biofirmas en nuestra atmósfera o, desafortunadamente, concentraciones anormalmente altas de dióxido de carbono, signo de una civilización en la etapa industrial. No es tan exagerado como podría pensar; el nuevo telescopio espacial James Webb podrá recopilar exactamente este tipo de datos.

De las 1.004 estrellas de la secuencia principal enumeradas, el 77% son enanas rojas, que son malas candidatas para la vida. Solo el 6% de las estrellas son de tipo G, que es la categoría en la que se ubica nuestro Sol. Esta es una limitación importante a tener en cuenta, ya que las estrellas de tipo G siguen siendo el único tipo de estrella conocido que alberga vida.

También debe tenerse en cuenta que, de estas 1.004 estrellas, se sabe que solo tres tienen exoplanetas. Es probable que todas estas estrellas tengan una variedad de exoplanetas, por lo que la pregunta más relevante es cuál de estos sistemas estelares tiene exoplanetas en áreas habitables. Aquellos que cumplan con este requisito subirían instantáneamente a la parte superior de la lista en términos de objetivos prioritarios para los astrobiólogos.

“Si encontráramos un planeta con una biosfera vibrante, tendríamos curiosidad si alguien nos estuviera observando también”, como señala Kaltenegger en el Crónica de Cornell. “Si buscamos vida inteligente en el universo, puede que nos encuentre y quiera ponerse en contacto; Acabamos de crear el mapa de estrellas donde deberíamos mirar primero. “

Kaltenegger tiene toda la razón al señalar esto como una posibilidad, aunque las posibilidades de que sea así son astronómicamente altas.

Sin embargo, si esto es cierto, podríamos intentar comunicarnos con esta civilización inteligente. Después de la reunión inicial, podríamos ponernos nerviosos y preguntar: “Oye, ¿qué te trae a la misma área de preparación en la Tierra?” Se reirían y tendríamos un comienzo fantástico. O se enojarían mucho con la broma y lanzarían un ataque devastador de las sondas del asesino Von Neumann. Estos son básicamente los únicos dos escenarios que veo posibles, puedes discutir eso en los comentarios.

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