Los animales raros son raros por diferentes razones.

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P. ¿Cuál es el animal más raro del mundo?

R. Curiosamente, la respuesta a esta pregunta cambia todos los años, quizás todos los días. De todas las especies que han pasado naturalmente a través de las edades, se ha llegado a un punto en el que solo quedaban una o dos. Entonces no hubo ninguno. Millones de insectos han desaparecido naturalmente durante el último milenio. Y durante al menos un tiempo, cada uno fue el animal más raro de la tierra.

Otro aspecto a considerar es la definición de “raro”. Las salamandras tigre, que el 99,44% de las personas en el sureste de los Estados Unidos nunca han visto, no son infrecuentes en el sentido de que son raras. Los biólogos anfibios saben que las salamandras tigre pasan la mayor parte de su vida en bosques o campos abiertos, viviendo bajo tierra la mayor parte del año.

En el sureste, salen a la superficie cuando se reproducen en invierno, y casi siempre se desplazan por tierra durante la noche cuando llueve. La mayoría de la gente consideraría a las salamandras tigre como una especie nativa rara porque nunca las han visto en su hábitat natural.

Una percepción más común de lo que hace que algo sea raro es que existen pocos de ellos. Matemáticas simples. Muchas especies que alcanzan el estatus de “las especies más raras del mundo” son animales grandes, carismáticos o de alto perfil debido a la publicidad.

Un ejemplo es la última paloma migratoria, llamada Martha, que murió en el zoológico de Cincinnati el 1 de septiembre de 1914. Martha era tan famosa en ese momento que el cadáver fue congelado y enviado al Instituto Smithsonian para ser rellenado y exhibido en futuras exposiciones. La muerte del último presunto periquito de Carolina en la misma jaula el 21 de febrero de 1918 supuso el fin de otra especie indiscutiblemente rara.

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Cuando se considera que las especies son hasta sus últimos individuos vivos, a menudo surge la pregunta de si algunos todavía podrían estar vivos en algún lugar salvaje. Algunos observadores de aves todavía esperan que los pájaros carpinteros de pico de marfil persistan en un pantano de Arkansas o en un bosque en Cuba. La extinción del tigre de Tasmania no fue aceptada durante décadas después de que se presume que el último fue asesinado. Algunos australianos probablemente piensan que todavía existen algunos.

Entre los animales grandes, una de las tortugas más raras del mundo es posiblemente la tortuga de caparazón blando del Yangtze. Se dice que las hembras, que crecen más que los machos, alcanzan longitudes de más de 4 pies y pesan más de 400 libras.

En octubre de 2020, solo se sabía que estaban vivos un macho y una hembra de estas tortugas gigantes de agua dulce. Un tercero había muerto unos meses antes tras los intentos de criar una pareja en cautiverio. Hasta ahora, ningún óvulo fértil ha sobrevivido. La destrucción del hábitat, la contaminación y la retirada de la naturaleza por parte de los pescadores han contribuido a la disminución de la especie.

Otra tortuga también ha sido reconocida como una de las especies más raras de la Tierra. Una tortuga macho llamada Lonesome George vivió en la Isla Pinta en Galápagos, adquiriendo importancia internacional como símbolo de la conservación de la tortuga como el único miembro restante de su especie. Aunque otras especies de tortugas gigantes todavía sobreviven en algunas de las Islas Galápagos, cuando Lonesome George murió en 2012, esta especie estaba oficialmente extinta.

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La escasez, incluso la extinción, es un fenómeno biológico natural. Lo que no es natural es cuando nosotros (los humanos) somos responsables de la rareza de una especie debido a nuestros ataques sobre ella directamente o sobre su entorno.

Quizás hayamos llegado a un punto de inflexión en nuestra gestión de la Tierra. Si, como creo, la mayoría de la gente valora la biodiversidad de la Tierra, entonces tal vez estemos listos para reconocer el derecho de otras especies a habitar este planeta y establecer una meta para la tercera década de este milenio: luchemos por asegurar que una víctima del hábitat la destrucción, la contaminación o la retirada insostenible de la naturaleza misma se convierte en una rareza.

Whit Gibbons es profesora de zoología y bióloga senior en el Laboratorio de Ecología del Río Savannah de la Universidad de Georgia. Si tiene alguna pregunta o comentario sobre el medio ambiente, envíe un correo electrónico a [email protected]

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