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Investigadores chinos han descubierto un nuevo tipo de gripe porcina que puede infectar a los humanos y tiene el potencial de causar una futura pandemia, según un estudio publicado el lunes.

La enfermedad, que los investigadores llamaron el virus G4, desciende genéticamente de la gripe porcina H1N1 que causó una pandemia mundial en 2009.

G4 ahora muestra “todas las características esenciales de un posible virus pandémico”, dijo el estudio, publicado en la revista científica procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias.

El nuevo estudio se produce cuando el mundo lidia con la pandemia Covid-19, que ahora ha infectado a más de 10.3 millones de personas en todo el mundo y ha causado más de 505,000 muertes, según datos de la Universidad Johns Hopkins.

¿Cómo se descubrió? Los investigadores detectaron G4 durante un programa de vigilancia de cerdos que se ejecutó entre 2011 y 2018, en el que recolectaron más de 30,000 muestras de hisopos nasales de cerdos en mataderos y hospitales de enseñanza veterinaria en 10 provincias chinas.

A partir de estas muestras, los investigadores identificaron 179 virus de la influenza porcina, pero no todos representaron una preocupación. Algunos solo aparecieron un año de los siete del programa, o eventualmente disminuyeron a niveles no amenazantes.

Pero el virus G4 siguió apareciendo en los cerdos, año tras año, e incluso mostró un fuerte aumento en la población porcina después de 2016.

¿Puede infectar a las personas? Otras pruebas mostraron que G4 puede infectar a los humanos al unirse a nuestras células y receptores, y puede replicarse rápidamente dentro de nuestras células de las vías respiratorias. Y aunque G4 contiene genes H1N1, las personas que recibieron vacunas contra la gripe estacional no tendrán inmunidad.

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G4 ya parece haber infectado a personas en China. En las provincias de Hebei y Shandong, ambos lugares con un alto número de cerdos, más del 10% de los trabajadores porcinos en granjas porcinas y el 4,4% de la población en general dieron positivo en una encuesta de 2016 a 2018.

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