La NASA ha recogido una muestra del asteroide Bennu, pero parte de ella se filtra al espacio

Parte de la muestra se está filtrando al espacio, según Dante Lauretta, investigador principal de OSIRIS-REx en la Universidad de Arizona en Tucson durante una conferencia de prensa de la NASA el viernes.

“La gran preocupación ahora es que las partículas se están escapando porque casi somos víctimas de nuestro propio éxito”, dijo. “Las partículas grandes han dejado el obturador abierto. Las partículas se difunden en el espacio. No se mueven rápidamente, pero, no obstante, es material científico valioso”.

El equipo de la misión analizó imágenes tomadas el jueves de la cabeza recolectora de la nave espacial que mostraban que se había recolectado una muestra sustancial, pero hay tanto material en la cabeza que la solapa diseñada para mantener la muestra adentro está atascada.

Esto permite que las partículas se escapen al espacio. El equipo de la misión está cambiando el curso de los eventos planeados para la nave espacial este fin de semana y planea guardar la muestra lo más rápido posible para que se pierda poco material. Los investigadores han estimado que pierde continuamente entre 5 y 10 gramos de material. Este material esponjoso flota en lo que parece una nube de partículas alrededor de la cabeza.

Pero el equipo no está seguro de la tasa exacta de pérdidas, ya que no es estable.

La misión era recolectar al menos 2 onzas, o 60 gramos, del material de la superficie del asteroide. Según las imágenes que analizaron, los investigadores confían en que la cabeza recolectora al final del brazo robótico de la nave espacial capturó realmente 400 gramos de material. Y eso es solo lo que es visible para ellos a través de la perspectiva de la cámara.

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Pero las partículas escapan a través de pequeños espacios donde una contraventana o una cubierta de Mylar se mantienen abiertas al menos una pulgada por rocas grandes. Y las actividades planificadas para la nave espacial este fin de semana podrían resultar en una mayor pérdida de muestras debido al movimiento.

Anteriormente, OSIRIS-Rex tenía que realizar una quemadura de freno el viernes y una medición de masa de muestra el sábado. Si bien esto significa que el equipo no sabrá la masa real de la muestra hasta que regrese a la Tierra en 2023, el equipo de la misión confía en que tendrá una muestra suficiente.

“Estamos trabajando para mantener nuestro propio éxito aquí, y mi trabajo es renderizar de forma segura una muestra de Bennu tan grande como sea posible”, dijo Lauretta. “Estoy preocupado por la pérdida de masa, así que insto al equipo a que guarde esta preciosa muestra lo más rápido posible”.

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El equipo pasará por otro proceso de evaluación este fin de semana para garantizar que la cabeza de la muestra se pueda almacenar en la cápsula de retorno de la muestra antes del martes para proteger los materiales sueltos y mantener la carga valiosa a salvo para que pueda regresar a la Tierra.

El cabezal de muestra está tan lleno debido a lo inesperado que resultó el evento de recolección el martes.

La cabeza del coleccionista hizo contacto directo en el evento el martes, y más. Durante los seis segundos que la cabeza tocó el suelo, se hundió cinco centímetros en la superficie del asteroide. Cuando se encendió el cilindro de gas nitrógeno presurizado, diseñado para levantar el material de la superficie, la cabeza se hundió entre 24 y 48 centímetros adicionales en el material de la superficie.

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No hay forma de cerrar el obturador, dijo Lauretta. Si bien el equipo no está seguro de la fuerza de las rocas que lo mantienen abierto, debe ser fuerte y estar en el límite de tamaño para lo que podría pasar a través del cabezal de recogida, dijo.

No es algo que el equipo encontró durante su campaña de prueba previa a la misión, que incluyó rocas grandes y el cabezal de recolección de muestras enterrado por el material de la superficie del asteroide. Pero los investigadores no probaron la cabeza de la muestra a la profundidad que sospechaban que había alcanzado el asteroide.

“Bennu continúa sorprendiéndonos con una gran ciencia y también lanzando algunas pelotas curvas”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la NASA para el liderazgo de la misión científica en la sede de la agencia en Washington.

“Si bien es posible que tengamos que actuar más rápido para ordenar la muestra, no es un mal problema. Estamos muy emocionados de ver lo que parece ser una muestra abundante que inspirará a la ciencia en las próximas décadas, más allá de este momento histórico”. “

Independientemente de cuándo se guarde la muestra durante la próxima semana, la nave espacial no comenzará su viaje de regreso a la Tierra hasta marzo de 2021, cuando el asteroide que actualmente se encuentra a 200 millones de kilómetros de la Tierra se alineará con nuestro planeta para un viaje de regreso más eficiente. . .

La nave espacial “se mantiene saludable” para regresar a la Tierra, según el equipo.

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