Hugo Sigman, el hombre que vacunará a América Latina contra el covid-19 | Sociedad

Hugo Sigman, durante una ceremonia en Buenos Aires, en 2017.Ricardo Ceppi / Getty Images

Hugo Sigman producirá la vacuna latinoamericana. Sin esperar, el empresario argentino está en el fragor de la batalla contra el coronavirus: una de sus fábricas fabricará en Buenos Aires, para todo el continente, la vacuna desarrollada por la Universidad de Oxford y la empresa farmacéutica AstraZeneca. Sigman, médico, psiquiatra, magnate de la biotecnología, productor de gran éxito y editor de El mundo diplomático En el Cono Sur, se reencuentra en el “operativo de vacunación” con un viejo amigo, el magnate mexicano Carlos Slim. “Todo esto”, dice, “es el resultado de acuerdos entre empresas privadas”.

Hugo Sigman, hace medio siglo, miembro del Partido Comunista Argentino, habría considerado malo “todo esto”. “La ciencia en nuestro país era muy ideológica y yo formaba parte de ese sector que no quería saber nada del sector privado”, explica en una videoconferencia en Madrid, donde vive la mayor parte del año. Nació en Buenos Aires el 1 de enero de 1944, completó su doctorado en Medicina en 1969 y luego se especializó en psiquiatría. En 1976, cuando se produjo el golpe militar, huyó a España y encontró trabajo en el Hospital Clínico de Barcelona. Poco después, fundó la empresa Chemo con su esposa, Silvia Gold, doctora en bioquímica, con 400.000 dólares prestados a su suegro. Fue el origen de Grupo Insud.

El 20 de febrero, el presidente Alberto Fernández abrió en Garín, cerca de la ciudad de Buenos Aires, una fábrica de la sociedad mAbxience, filial del Grupo Insud. Su objetivo era producir anticuerpos monoclonales para tratamientos contra el cáncer. Nadie prestó mucha atención al asunto. Y nadie, ni siquiera Hugo Sigman, adivinó que la planta de Garín se convertiría en un actor clave en una negociación de suma importancia.

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En ese momento, el covid-19 comenzaba a extenderse por todo el mundo. El 11 de marzo de 2020, tres semanas después de la inauguración de la planta argentina mAbxience, Organización Mundial de la Salud catalogó la enfermedad como pandemia. “La Universidad de Oxford ha estado trabajando durante años con un modelo de vacuna obtenido a partir de la clonación de un cierto tipo de adenovirus de chimpancé”, explica Sigman, por lo que aún le quedaba un largo camino por recorrer para desarrollar una vacuna contra el covid-19. . El gigante farmacéutico londinense AstraZeneca se puso en contacto con Oxford.

“No conozco los detalles del contrato entre AstraZeneca y Oxford”, dice Sigman, “pero, hasta donde yo sé, AstraZeneca decidió que, mientras durara la pandemia, vendería la vacuna sin lucro y haría un suministro universal, garantizando al menos el 20% de la necesidades de cada país ”. Había otro detalle: AstraZeneca prometió comenzar a fabricar cuando la vacuna todavía estaba en la fase 3, probando, para ahorrar tiempo; el riesgo era que si la vacuna no pasaba esa etapa, tendría que destruir lo que ya estaba hecho.

AstraZeneca buscó filántropos dispuestos a asumir los enormes costos de producción. “Los encontró en Estados Unidos, Europa, India, China, pero faltaba América Latina. A través de la Fundación Gates conectaron con Carlos Slim, quien estaba dispuesto a aportar dinero [la suma no se ha hecho pública] con la condición de que la vacuna para América Latina se fabrique en el propio continente ”, prosigue el empresario argentino. La fábrica elegida fue la del Grupo Insud junto con la de Buenos Aires. Ahí es donde entra Hugo Sigman en la operación. “Teníamos las instalaciones adecuadas, teníamos la experiencia industrial necesaria y además ofrecemos algo importante: suspender otras producciones para evitar el peligro de contaminación cruzada”, dice Sigman, quien señala que la decisión no la tomó su amigo Slim, sino AstraZeneca, y se concretó “Acuerdos entre empresas privadas, sin intervención del gobierno”.

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“El mecanismo será el siguiente: fabricaremos el principio activo de la vacuna, lo venderemos a AstraZeneca y entregará el producto a la empresa mexicana Liomont, que lo empacará y lo devolverá a AstraZeneca, para que la farmacéutica lo venda en el continente ”, dice Sigman. El precio final de la vacuna para América Latina será mucho más bajo que el de otras vacunas.

La paradoja argentina

La elección de una empresa argentina como centro de producción continental refleja una de las paradojas del país: alto nivel científico, graves dificultades económicas. “La industria de la biotecnología argentina tiene una larga historia y el hecho de que no se haya convertido en un éxito mundial no se debe, creo, a razones técnicas, sino a una falta de previsibilidad. No existen políticas económicas, fiscales o arancelarias estables y, por lo tanto, no se pueden financiar proyectos de largo plazo ”, lamenta el empresario. MAbxience tiene una fábrica en León (España) “y sin ella nos sería casi imposible llevar a cabo este proyecto”, afirma. “Lo que puedo decir honestamente es que el nivel científico argentino es muy alto, prueba de ello es que dos directores de la fábrica española son argentinos”, indica.

Cientos de jóvenes científicos argentinos ya están abandonando el país o pensando en hacerlo, por problemas económicos y dificultades de investigación. Hugo Sigman fundó y presidió la Cámara Argentina de Biotecnología, que agrupa industrias de sectores como farmacia, veterinaria, alimentación, diagnóstico o forestal (el Grupo Insud está presente en todos ellos), y promueve un sistema de ayudas. “Cinco empresas aportaron US $ 250.000 cada una y elegimos cinco proyectos de una lista de 300 para facilitar su conversión en negocio. Hoy ya son 21 principiantes, seis de ellos reciben inversiones del exterior y 13 de ellos fueron fundados por mujeres ”, explica. A pesar de todo, todavía hay talento científico en el país ”.

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Sigman y su esposa ya no administran directamente el Grupo Insud. Dos de sus hijos, el mayor y el menor, lo cuidan. El medio es físico y trabaja con neurociencias. “Los negocios familiares requieren disciplina y sabes que no debes involucrarte en el trabajo de tus hijos, pero a veces hago eso y, por supuesto, me culpan”, sonríe Sigman, quien dice que se divierte mucho “con otras cosas”. Como la compañía cinematográfica que fundó con su difunto amigo Óscar Kramer. K&S, la sociedad cinematográfica, colabora con El Deseo, productora de los hermanos Almodóvar, y está detrás de éxitos argentinos como El clan, cuentos salvajes o, más recientemente, La Odisea de los Giles.

Entre las “otras cosas” también está la editorial Capital intelectual y la publicación de El mundo diplomático en español para el Cono Sur. “Nunca renuncié a mis convicciones”, dice Sigman, “sigo creyendo que el mundo puede ser mejor. Lo que cambié fue el método para lograrlo, porque cuando era joven creía que el Estado debía resolverlo todo y cuando comencé a viajar me di cuenta de que esto no era realista: vi el fracaso económico de los países socialistas ”. En España, dice, se convirtió en socialdemócrata.

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