el resto del mundo refina más (y mejor)

Hay menos exceso de producción de aceite. Pero no se puede decir lo mismo de exceso global de refinerías, que está empeorando.

Europa, en particular, ha tenido durante mucho tiempo muchas refinerías de petróleo, pero la caída de la demanda de energía inducido por la pandemia la presión para resolver el problema aumentó. Para los grandes productores de petróleo de la región, que están sufriendo después de una represa que derribó algunos Precios de abril por debajo de cero, es probable que algunos activos antiguos estén listos para su renovación. Otros se pueden tirar a la basura.

Las refinerías compran petróleo para producir gasolina, diesel, combustible para aviones y otros productos. La mayor parte de la producción se transporta sin dificultad, por lo que la competencia es global y regional. Históricamente, las refinerías en los mercados desarrollados suministraron a las naciones en desarrollo, pero recientemente estos últimos han construido sus propias instalaciones, creando un excedente de capacidad.

Vista general de la refinería Miguel Hidalgo, propiedad de Petróleos Mexicanos (Pemex) (EFE)

La flota europea es propiedad de las principales empresas petroleras y locales. La refinería más joven de la región se construyó hace 45 años y, aunque muchas se han actualizado, los nuevos proyectos son más baratos y eficientes. Las refinerías europeas ya están operando a capacidad mínima, dice Raúl Alcamo, de la consultora Energy Aspects. Estima que el mundo necesita un 10% de reducción de capacidad. Sin embargo, se están construyendo más refinerías nuevas, principalmente en China y Oriente Medio. La presión para reducir la capacidad en el mundo desarrollado solo aumentará.

La caída del mercado energético ha agravado la situación este año. El uso de energía alcanzó un mínimo histórico del 67% en mayo, empujando los márgenes a $ 1,75 el barril, muy por debajo del promedios a largo plazo del 84% rendimiento y 7,50 dólares el barril, según Bernstein Research. Aunque la demanda en los mercados desarrollados ahora se está recuperando, se espera que disminuya a largo plazo, con requisitos de emisiones más estrictos, mayores estándares de eficiencia de combustible y el lanzamiento de vehículos eléctricos. El crecimiento vendrá principalmente de países en desarrollo, cercanos a las instalaciones de sus rivales.

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Para las grandes empresas petroleras que cotizan en bolsa, una solución es vender: BP, Royal Dutch Shell y el gigante francés Total han vendido sus participaciones en 18 refinerías desde 2009, y Shell dijo el mes pasado que estaba en proceso de negociación para vender 5 de las 15 restantes. Una complicación es que los gigantes petroleros de la integración tienden a gestionar sus refinerías juntos con sus industrias químicas o de inversión, lo que les permite aumentar las ganancias, flexibilizando la producción en respuesta a las fluctuaciones del mercado. Las ganancias del año pasado para estas unidades combinadas fueron aproximadamente el 7% de las ganancias totales de Shell y Total (BP no divulga datos).

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Sin embargo, la transferencia de propiedad no resuelve el mayor problema del sector. Otra solucion es convertir refinerías en almacenamiento de combustible, evitando algunos de los costos sustanciales de desmantelamiento y descontaminación de lugares cerrados. Aún mejor es actualizar las plantas para producir combustibles renovables, que cumplen con estrictos estándares ambientales y se venden a precios superiores.

La mayoría de las grandes empresas petroleras europeas planean producir combustibles renovables en el futuro. Total y el italiano Eni ya han convertido tres refinerías para producir biodiesel en los últimos cinco años y es probable que otros sigan. Las refinerías estadounidenses Marathon Petroleum, Phillips 66 y HollyFrontier están planeando conversiones similares, aunque las instalaciones estadounidenses están bajo menos presión para cerrar porque aún pueden exportar a América Latina, dijo Payst Rodríguez-Masiu de Rystad Energy.

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Los propietarios de refinerías europeas han pasado mucho tiempo con la esperanza de que sus competidores cierren primero y dejarles un mercado interior más sostenible. Es hora de tomar decisiones.

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