El misterio del origen de los océanos de la Tierra | Ciencias

Hay teorías que afirman que no deberíamos existir, o al menos sugieren que nuestra vida hoy no parecía estar en los planes iniciales. Uno es el Big Bang, que dice que en el origen del universo se creó la misma cantidad de materia que la antimateria. Cuando una partícula tocaba su antipartícula, se desintegraba, haciendo imposible la acumulación de átomos que hicieron posible el mundo que conocemos. Un fenómeno inexplicable ha roto este vínculo y nos ha permitido existir, pero aún quedaban obstáculos por superar antes de que se hiciera realidad. Otro evento feliz es el que cubrió la Tierra con océanos y la hizo fértil para la vida. Los modelos de formación en el Sistema Solar estiman que el agua debería ser escasa en los planetas más cercanos a la estrella, pero es obvio que, al menos en el nuestro, este no es el caso.

En un intento por explicar esta feliz anomalía, el estudio científico sugiere que hace 3.900 millones de años, la Tierra sufrió un intenso bombardeo de asteroides y cometas que trajeron agua y elementos orgánicos que, apenas 400 millones de años después, permitieron la vida. apareció. Para acomodar las teorías de formación de nuestro sistema planetario, se ha propuesto que los meteoritos, conocidos como condritas carbonáceas, provenían de los bordes exteriores del sistema solar, donde el calor de la estrella no habría volatilizado el agua como en las regiones interiores. Ahora un trabajo publicado en la revista Ciencias, apunta a otro tipo de asteroide como la fuente del compuesto líquido esencial para la vida que conocemos.

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La hipótesis de que los cometas y meteoritos distantes llenaron de agua la Tierra requiere un complejo proceso de influencias gravitacionales entre los planetas gigantes y estos cuerpos celestes para sacarlos de sus órbitas distantes. Laurette Piani y un equipo del Centro Nacional de Investigaciones Científicas (CNRS, por sus siglas en francés) y la Universidad de Lorena (Francia) intentaron justificar otra de las posibilidades que se habían propuesto para explicar que este es el planeta azul.

La Tierra se formó a partir de la amalgama de materiales que se encuentran en la nebulosa que dio origen al sistema solar. “Hoy sabemos que los planetas terrestres, incluida la Tierra, no se forman de repente, sino con la agregación de cientos de cuerpos”, explica Josep Maria Trigo, investigador principal del grupo de cuerpos más pequeños y meteoritos del Instituto de Ciencias Espaciales (CSIC -IEEC ), en Barcelona. “Los cuerpos que formaron la Tierra se formarían a una distancia menor del sol y el 80 o 90% serían condritas enstatitas [el mineral más abundante en ellos] o común ”, agrega.

En principio, debido a su formación cerca del Sol, se pensaba que en esos ladrillos fundamentales con los que se construyó la Tierra, no habría agua suficiente para explicar su abundancia en nuestro planeta. Sin embargo, el análisis de Piani y sus colegas sugiere que había suficiente hidrógeno en estas rocas primitivas para traer hasta tres veces la masa de agua que contienen los océanos hoy. Para hacer esta afirmación sólida, los investigadores midieron con precisión las concentraciones y proporciones de hidrógeno y deuterio (una versión del hidrógeno con un neutrón que acompaña al protón) en trece meteoritos de asteroides enstatíticos. Además de comprobar si tenían suficiente hidrógeno, observaron que las cantidades de isótopos de hidrógeno y nitrógeno coinciden con las del manto terrestre.

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Los autores reconocen que no pueden calcular cuándo ocurrió la llegada de estos asteroides que portan los elementos necesarios para el surgimiento del agua terrestre, pero estiman que ocurrió en un período suficientemente tardío de la formación de la Tierra. Jesús Martínez Frías, investigador del CSIC y director de la Red Española de Planetología y Astrobiología, coincide en que si el bombardeo se hubiera producido muy temprano, antes de hace 3.800 millones de años, el agua se habría evaporado. “El posterior bombardeo de la acumulación de los primeros planetesimales habría destruido la corteza primitiva y el vapor de agua y otros gases se escaparon y quedaron formando la atmósfera y el agua de la Tierra”, dice. “También se mezcló con otros fluidos subterráneos a través del vulcanismo y todas estas emisiones volátiles enriquecieron esa atmósfera primitiva”, agrega.

El hecho de que la mayor parte del agua terrestre provenga de estas condritas en la región del Sistema Solar cercana a la Tierra no descarta el papel que podrían cumplir quienes llegan de las zonas más frías y distantes. “Los enstáticos fueron importantes para crear condiciones habitables al traer agua, pero los carbonosos, que tienen aminoácidos, ureas, purinas, son más importantes para posibilitar el origen de la vida”, explica. Trigo, que considera muy relevante el trabajo publicado hoy Ciencias, señala que esto puede significar que “las condritas carbonáceas habrían contribuido con una cantidad menor pero significativa, de alrededor del 5 al 10%, de esta agua y nitrógeno [de la Tierra], aunque podrían haberlo hecho más tarde, como resultado de continuas colisiones con otros objetos a lo largo de la historia de la Tierra “.

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Para comprender mejor esta fase crítica de la historia del planeta, será necesario viajar a los asteroides, donde tomar muestras para realizar mediciones aún más precisas que las del equipo Piani. Como explica Frías, cuando es posible visitar asteroides con cierta regularidad, cada tipo será de interés: “Los asteroides metálicos son más interesantes en la búsqueda de recursos minerales como las tierras raras, los que dan lugar a condritas carbonáceas son interesantes desde el punto de vista origen de la vida y enstatitic para explicar cómo la Tierra se volvió habitable ”.

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