El denunciante ruso arriesga todo para exponer la escala de una catástrofe del derrame de petróleo del Ártico

“Todavía arde muy bien”, dice Ryabinin. “Es muy probable que estos charcos se extiendan por todo el río y lo contaminen durante mucho tiempo”.

El propietario de la planta, el gigante de metales Nornickel, dice que el derrame se contuvo rápidamente y el daño fue limitado. Ryabinin ha sacrificado su trabajo y el futuro de su familia en Norilsk en un intento de levantar la tapa de lo que los ambientalistas han llamado la peor catástrofe ecológica en el Ártico polar.

Eran las 2 a.m.en el verano ártico. Una penumbra iluminaba el río que se movía rápidamente mientras fluía a través de la interminable tundra hacia el océano Ártico. Una película de aceite de arcoíris cubría la superficie; una piscina de diesel se aplastó bajo nuestros pies.

Ryabinin nos trajo allí a pie a lo largo de las vías del ferrocarril. Desde el derrame, las áreas que rodean el sitio han sido protegidas por personal de seguridad, lo que dificulta su acceso.

Es una criatura rara en la Rusia de hoy: un denunciante que renunció a su trabajo con la agencia ambiental estatal Rosprirodnadzor y se hizo público sobre el alcance del desastre.

Ryabinin dice que fue alertado por primera vez de la magnitud de la crisis el 29 de mayo por fotografías publicadas en Instagram. Inmediatamente se alarmó: el Daldykan y otro río contaminado por el derrame fluyen hacia el lago Pyasino. A partir de ahí, la contaminación podría extenderse hasta el Océano Ártico.

Pocas horas después estaba en el río, tomando fotografías que pronto provocarían una protesta pública. Él y su jefe intentaron ingresar a la planta de Nornickel, pero él dice que la policía les negó la entrada.

Según Nornickel, se vertieron más de 20,000 toneladas de diesel a los ríos desde el tanque de almacenamiento.

El lodo rojo espumoso se mezclaba con el agua y absorbía la vida de los ríos y sus orillas.

“Parecía horrible cuando llegamos allí y ni siquiera fue lo peor ya que habían pasado un par de horas”, dice Ryabinin. “Se podía oler el diesel a medio kilómetro de distancia … mi jefe incluso tenía miedo de fumar allí en caso de que explotara”.

Lo que vio fue muy diferente de lo que informaron más tarde los funcionarios y los medios: que el derrame había sido rápidamente controlado. La televisión estatal rusa publicó informes que mostraban imágenes aéreas de auges de derrames de petróleo que protegían la capa carmesí de diesel.

“Era una mentira tan obvia e infantil que no podía entenderlo”, dijo Ryabinin a CNN.

“Obviamente pensé que al menos deberíamos investigar el lago pero mi [agency] tenía una opinión diferente, que se correspondía con la de [Nornickel] planta – que el derrame no se extendió más allá del río “.

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Ryabinin dice que la gota que colmó el vaso para él fue cuando Rosprirodnadzor le dijo que dejara de investigar el desastre después de haber encontrado un helicóptero para volar al lago. En ese momento, el 7 de junio, salió a bolsa, registrando un recuento de 45 minutos de lo que había encontrado, concluyendo que el volumen de combustible y la velocidad de la corriente debieron haber extendido aún más la contaminación.

Rosprirodnadzor no respondió a la solicitud de comentarios de CNN. En un correo electrónico, Nornickel le dijo a CNN que la limpieza del derrame estaba en curso y que la compañía estaba “guiada por los datos oficiales de Rosprirodnadzor y el Ministerio de Situaciones de Emergencia”, así como por imágenes satelitales que muestran “las fronteras del combustible propagar.”

Una muestra recolectada por Ryabinin el día del derrame.
Una capa de gasolina visible en la superficie del río Daldykan.

De vuelta en Moscú, el blogger y ecologista de YouTube Georgy Kavanosyan hizo el mismo cálculo que Ryabinin.

“Todo lo que tenía que hacer era mirar las imágenes satelitales, establecer el área de esta mancha roja y dividirla por las miles de toneladas que se nos vertió en el agua”, dice Kavanosyan. “Y obtendrías que el diésel tendría que correr 50 metros de espesor para detenerse allí, así que eso es claramente imposible”.

“Solo captaron la cola de este derrame y nadie mencionó lo que hay debajo de la película, la televisión estatal siguió mostrando el derrame diciendo que supuestamente no hay nada debajo y que solo está en la superficie”, dijo Kavanosyan a CNN. “Y debajo de esta capa, los hidrocarburos se disuelven e infiltran en toda la vida: peces, huevas, barro, todo”.

Después de ver el video de Ryabinin, Kavanosyan decidió viajar a la región para tomar muestras independientes del lago Pyasino, y averiguar si la contaminación había llegado al lago.

Norilsk es un lugar difícil para operar. Es una remota ‘monociudad’ donde una compañía y una industria dominan la economía, como resultado, gozan de una influencia considerable. A más de 2.800 kilómetros al noreste de Moscú, la ciudad fue fundada durante el reinado de Stalin como un sitio para prisioneros de gulag. No existe una conexión terrestre con el resto de Rusia: para llegar y regresar hay que volar. Los extranjeros deben obtener un permiso especial de la Agencia Federal de Seguridad, o FSB, para ingresar.

Kavanosyan dice que él y su camarógrafo fingieron estar en una visita personal y se quedaron en apartamentos alquilados, evitando las calles principales. Por la noche se escabulleron al río con la esperanza de encontrar un bote que los llevara al lago.

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“Fue difícil, la mitad de la gente aquí trabaja para Nornickel y obviamente habría sido un riesgo para ellos”, dice Kavanosyan.

Cuando finalmente llegaron al lago, encontraron niveles de contaminación de hidrocarburos disueltos 2.5 por encima de lo oficialmente permitido, dijo Kavanosyan. Él fue el único que logró tomar muestras independientes de esa área.

Otros no fueron tan suertudos. Los periodistas de Novaya Gazeta dijeron que enfrentaron un hostigamiento constante por parte de los guardias de Nornickel mientras investigaban otra área con Vasily Ryabinin, encontrando un lugar donde las aguas residuales se bombeaban directamente a la tundra. Nornickel luego admitió violaciones en el estanque de relaves y suspendió al personal local. El Comité de Investigación de Rusia inició una investigación sobre este incidente.

Greenpeace Rusia también pasó dos semanas tratando de obtener muestras del lago Pyasino, pero dijo que las autoridades constantemente trataban de obstruir su trabajo: un helicóptero policial los ubicó en una cabaña forestal y el combustible de su barco fue confiscado.

Un legislador de la ciudad de Moscú, que acordó llevar las muestras reunidas por periodistas y activistas de Greenpeace a la capital, dice que las confiscó en el aeropuerto local la semana pasada.

En un video publicado por Novaya Gazeta, el personal del aeropuerto dijo que el aeropuerto “también es Nornickel” y que tomar muestras de agua requiere el permiso de la compañía.

Cuando se le pidió que comentara sobre estas acusaciones, Nornickel dijo que “el régimen de emergencia se ha instalado en el sitio y el acceso a muchos lugares está restringido”.

Este derrame no fue de ninguna manera el primer desastre ambiental en esta parte de Siberia, algunos de cuyos ríos fluyen rojos con desechos tóxicos de fábricas en medio de regulaciones ambientales laxas. Los locales se han quejado de los gases ácidos que contaminan el aire; Los bordes de Norilsk se asemejan a un enorme depósito de chatarra oxidado con árboles muertos hasta donde alcanza la vista.

“Todo está muriendo aquí”, dijo Andrey, un conductor local que no quiso revelar su apellido. “La gente está más preocupada por el gas, a veces se pone tan mal que no dejamos salir a los niños afuera”.

Pero este raro foco de atención sobre la ciudad y Nornickel ha llevado a la compañía a dar explicaciones públicas, aceptar toda la responsabilidad por el derrame y aceptar el costo de la limpieza. La semana pasada dijo que se había recogido más del 90% del combustible del derrame.

En su evaluación preliminar, la compañía culpó al derretimiento del permafrost por afectar los cimientos del tanque de combustible, pero dijo que una investigación aún estaba en curso.

La Rusia ártica se está calentando, y el derretimiento del permafrost es potencialmente devastador para la infraestructura en la región. Más del 60% de la vasta superficie del país está sustentada por permafrost. Este verano en Norilsk también ha sido anormalmente caluroso.

Pero tanto Kavanosyan como Ryabinin dudan que el repentino colapso del tanque se deba al cambio climático. Dicen que Rusia tiene suficiente experiencia construyendo sobre hielo y puede congelar artificialmente el suelo si es necesario. Creen que es probable que la culpa sea de un mantenimiento deficiente o falta de supervisión.

Un vertedero en la orilla del río junto a una planta de preprocesamiento en las afueras de Norilsk.

El escándalo y las alegaciones de Ryabinin también han llevado a Rostekhnadzor, un organismo estatal que supervisa el mantenimiento de la infraestructura industrial, a revelar que sus especialistas no habían podido acceder al tanque en la planta de Nornickel durante cinco años.

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El derrame incluso atrajo al presidente Vladimir Putin, quien presidió una reunión televisada con el jefe de Nornickel, Vladimir Potanin, a principios de junio. Potanin dijo que la compañía espera pagar alrededor de $ 140 millones para cubrir los daños.

“Una embarcación que contenía el combustible cuesta mucho menos, incomparablemente menos”, respondió Putin. “Estoy diciendo que si hubieras cambiado ese tanque a tiempo no habría habido ningún daño a la naturaleza, y la compañía no tendría que cubrir tales gastos”.

Más allá de la rara atención pública sobre un problema ambiental en Rusia, el derrame de Nornickel ha proporcionado un ejemplo aún más raro de disidencia y protestas en Rusia. Semanas después de los hallazgos de Ryabinin y Kavanosyan, la agencia estatal Rosprirodnadzor admitió que el lago Pyasino había sido contaminado.

El miércoles estimó que el daño era 14 veces mayor que la evaluación inicial de Nornickel y le pidió que pague un récord de $ 2 mil millones en compensación.

La compañía cuestionó la evaluación, diciendo que la agencia había basado sus cálculos “en principios que han distorsionado los resultados y necesitan ser ajustados”. También agregó que sigue comprometido con su obligación de eliminar las consecuencias del derrame a su costa.

Kavanosyan calificó la acción de Rosprirodnadzor de “revolucionaria” y dijo que envió una señal a todas las empresas que eligen “tirar basura en ríos y lagos y ahorrar en plantas de tratamiento de aguas residuales”.

En cuanto a Ryabinin, se está preparando para dejar Norilsk y trasladar a su familia a otro lugar.

“Esto es bastante triste porque realmente amo mi ciudad, el norte y no quiero irme”, dijo. “Pero hice esto sabiendo que no podré vivir y trabajar aquí después de todo esto”.

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