El campo de golf más peligroso del mundo está justo al lado de la DMZ coreana

Los gritos de un compañero soldado atrapado dentro de su vehículo blindado perforaron la radio.

Aparentemente rodeado por el enemigo sin más municiones, el soldado pidió ayuda y dijo que toda su tripulación había sido asesinada.

Pero con su radio abierta y nadie capaz de contestarle, el entonces Spc. 4 Dave Garrod y otros miembros de la Tropa Bravo, 3. ° Escuadrón, 4. ° Regimiento de Caballería, solo pudieron escuchar las llamadas desesperadas.


“Fue un golpe de rodilla”, recuerda Garrod mientras su 25ª División de Infantería se apresuraba hacia la base aérea de Tan Son Nhut, asediada por las fuerzas enemigas. “No tenía idea de en qué nos estábamos metiendo”.

Tet ofensivo

El 30 de enero de 1968, la guerra de Vietnam se intensificó cuando las fuerzas enemigas lanzaron ataques sorpresa durante las vacaciones de Año Nuevo en el país.

Puede SPC. 5 Dwight Birdwell, en el medio, visto encima de un tanque durante la Guerra de Vietnam. Birdwell y otros soldados del 3 ° Escuadrón, 25 ° División de Infantería, 4 ° Regimiento de Caballería ayudaron a defender la Base Aérea Tan Son Nhut durante un ataque ofensivo Tet el 31 de enero de 1968.

Aproximadamente 85.000 combatientes del ejército vietnamita y norvietnamita cruzaron la frontera para atacar más de 100 ciudades y pueblos en el sur de Vietnam en un intento de romper el estancamiento de la guerra.

Siguieron semanas de intensos combates que provocaron numerosas bajas en ambos bandos.

Antes de que muchos ataques pudieran ser repelidos, miles de soldados estadounidenses y vietnamitas del sur morirían. También han muerto decenas de miles de combatientes enemigos.

Si bien no se los considera una victoria para las fuerzas enemigas, que sufrieron más bajas, los ataques llevaron a muchos estadounidenses a reconsiderar la participación de Estados Unidos en la guerra prolongada.

Tan Son Nhut

Uno de los principales objetivos del enemigo era Tan Son Nhut, una base aérea clave cerca de Saigón donde tenían su sede el Comando de Asistencia Militar de Vietnam y la Fuerza Aérea de Vietnam del Sur.

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Después de los informes de los combatientes del Viet Cong que intentaron invadir la base aérea el 31 de enero de 1968, los soldados de la Tropa Charlie del Escuadrón 3 respondieron a la llamada.

Mientras se dirigían a la base aérea temprano en la mañana, el SPC. 5 Dwight Birdwell recuerda no haber visto a ningún civil a lo largo de la carretera, por lo general siniestro.

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Fotos de Dwight Birdwell antes de su despliegue en Vietnam.

Birdwell había visto ataques antes en su gira, dijo, pero en su mayoría eran minas terrestres u otras armas pequeñas disparadas por un enemigo oculto. Ese día sería diferente.

Cuando llegaron a las afueras de la base aérea, la columna de tanques y vehículos blindados de su unidad se detuvo repentinamente.

Como en el momento adecuado, miles de cartuchos trazadores comenzaron a salpicar los vehículos frente a su tanque a ambos lados de la carretera. Los cazas enemigos luego saltaron sobre los vehículos, disparando dentro de ellos.

“Se desató el infierno”, recuerda Birdwell.

Luego, una bala alcanzó al comandante del tanque de Birdwell en la cabeza y se derrumbó dentro del tanque. Birdwell lo sacó, dijo, y lo pasó a un lado para recibir tratamiento médico, lo que lo mantuvo con vida.

Birdwell tomó el mando del tanque. Para entonces, todos los vehículos frente a él habían sido aniquilados o no podían responder al fuego. Los combatientes enemigos también prendieron fuego después de no poder irse con ellos.

“Ha habido mucha confusión y caos”, dijo.

Su tanque disparó su cañón de 90 mm hacia el enemigo mientras disparaba proyectiles de la ametralladora calibre .50 para contener al enemigo.

La unidad de Birdwell estaba atrapada en medio de una invasión enemiga cuando cientos de combatientes ya habían cruzado la carretera y habían entrado en la base aérea a su izquierda. En su lado derecho, incluso más combatientes, algunos a solo 15 metros de distancia, se prepararon para unirse al asalto.

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“Se estaban acercando”, recuerda. “Pude ver sus caras muy bien”.

Casi al mismo tiempo que se estaba quedando sin municiones, un helicóptero estadounidense fue alcanzado y realizó un aterrizaje de emergencia detrás de su tanque.

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SPC. 4 Dave Garrod, izquierda, posa para una foto con Spc. 5 Ed McKenna y SPC. 4 Joe Carlton en su gira durante la Guerra de Vietnam.

“Pensé que era irreal”, dijo Birdwell. “Alguien está haciendo una película”.

Saltó del tanque y corrió hacia el helicóptero. Una vez allí, agarró una de las ametralladoras M-60 del helicóptero que usaban los artilleros de la puerta y regresó a su posición.

Después de unos minutos de disparar al enemigo, algo alcanzó la ametralladora, probablemente una bala enemiga. El impacto, dijo, envió metralla a través de su rostro y pecho.

Con la M-60 ahora destruida, Birdwell dijo que se puso a cubierto en una zanja cercana. Luego, él y algunos soldados agarraron rifles M-16 y granadas y se acercaron detrás de un gran árbol.

Allí intercambiaron disparos y lanzaron granadas al camino hasta que el enemigo comenzó a dispararles con una ametralladora.

Cuando el aluvión de balas cortó el árbol, parecía una motosierra mordiéndolo.

“Estábamos en una situación muy desesperada”, dijo.

Refuerzos

En este punto, la Tropa Bravo de Garrod comenzó a rodar hacia el área.

Los soldados de otro pelotón de la Tropa Charlie también llegaron para sofocar el ataque desde el interior de la base.

“Después de hacer fila, empezamos a prender fuego”, recuerda Garrod, “y tratamos de mantenerlo lo más bajo posible para no dispararle a Charlie Troop en la carretera”.

Luego, Garrod y otros soldados fueron trasladados para ayudar a los tripulantes heridos cerca de una fábrica textil desde la que el enemigo estaba al mando de su ataque.

Una vez allí, corrió hacia un tanque que había sido alcanzado por una granada propulsada por cohete. En el interior, pudo ver el cargador de tanques que no se podía mover porque tenía las piernas gravemente heridas.

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“Siendo un hombrecito flaco, salté a la escotilla y sin pensarlo lo puse sobre mis hombros y lo encajé a través de la escotilla”, dijo.

Más tarde ese día, la intensidad de la batalla golpeó a Garrod mientras descansaba a la sombra de su vehículo.

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Dave Garrod, quinto desde la derecha, posa para una foto frente a un monumento a la guerra de Vietnam cerca de donde tuvo lugar el ataque a la base aérea de Tan Son Nhut el 31 de enero de 1968.

Levantó su calabaza para beber cuando un olor espantoso lo invadió.

“Cuando miré mi chaqueta antibalas, había un trozo de carne de esa revista”, recuerda. “Es algo que está grabado en tu mente para siempre”.

Casi 20 soldados del escuadrón murieron y muchos más resultaron heridos mientras defendían la base aérea ese día. Aproximadamente dos docenas de soldados de Vietnam del Sur también murieron junto con cientos de combatientes enemigos.

Garrod ganó una medalla de reconocimiento del ejército con un dispositivo de valentía por sus acciones y un corazón púrpura en otra misión unos días después. Birdwell recibió una Estrella de Plata y un Corazón Púrpura.

El escuadrón también recibió la Mención Presidencial de la unidad.

Treinta años después, Garrod y otros veteranos regresaron al sitio en el aniversario de la ofensiva para encontrar el cierre de lo que vieron ese día.

También visitaron una estatua en un parque cercano que honra a quienes se perdieron o sufrieron como resultado de la batalla.

Debido a la devastación causada por la guerra, Garrod esperaba ver animosidad en los rostros del pueblo vietnamita.

“En cambio, encontramos gente amable y comprensiva”, dijo. “Incluso los veteranos del norte que conocimos … nos recibieron con abrazos. Fue muy sorprendente. Definitivamente habían evolucionado.

Este artículo apareció originalmente en Armada de Estados Unidos. Siga a @USArmy en Twitter.

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