Cuba emprende plan 100 años para protegerse del cambio climático | Ciencias

Los habaneros cruzaron las inundaciones cerca de El Malecón después del huracán Irma.

YAMIL LAGE / AFP / GETTY IMAGES

Por Richard Stone

En su mortal carrera por el Caribe en septiembre pasado, el huracán Irma azotó el norte de Cuba, inundó los asentamientos costeros y arrasó la vegetación. La poderosa tormenta sólo capturó a La Habana con una mirada; Aún así, olas de 10 metros golpearon El Malecón, el paseo marítimo de la ciudad, y devastaron edificios majestuosos pero decrépitos en el distrito histórico de la capital. “Ha habido una gran destrucción”, explica Dalia Salabarría Fernández, bióloga marina del Centro Nacional de Áreas Protegidas (CNAP).

A medida que las inundaciones retrocedían, dijo, “Cuba aprendió una lección muy importante”. Con miles de millas de costa baja y una ubicación justo en el camino de los huracanes del Caribe, que muchos dicen que se están intensificando debido al cambio climático, la nación insular debe actuar rápidamente para protegerse de futuros desastres.

Irma ha dado nueva urgencia a un plan, llamado Tarea Vida, o Proyecto Vida, adoptado la primavera pasada por el Consejo de Ministros de Cuba. Con una década de preparación, el programa prohíbe la construcción de nuevas viviendas en áreas costeras amenazadas, obliga a las personas de las comunidades condenadas por el aumento del nivel del mar a ser desplazadas, pide una revisión del sistema agrícola del país para alejar la producción agrícola de las zonas contaminadas por agua salada y destaca la necesidad de fortalecer las defensas costeras, en particular mediante la restauración de hábitats degradados. “La idea primordial”, dice Salabarría Fernández, “es aumentar la resiliencia de las comunidades vulnerables”.

Pero el gobierno con problemas de liquidez había progresado poco. Ahora, “Irma [has] ha indicado a todos que necesitamos implementar Tarea Vida de una manera mucho más rápida ”, dice Orlando Rey Santos, jefe de la división de medio ambiente del Ministerio de Ciencia, Tecnología y Medio Ambiente de Cuba ( CITMA) aquí, quien lidera el proyecto. El gobierno tiene la intención de gastar al menos $ 40 millones en Project Life este año y ha buscado la ayuda de donantes extranjeros. Italia fue el primero en responder, comprometiendo $ 3,4 millones a la iniciativa en noviembre de 2017. Un equipo de expertos cubanos acaba de terminar de redactar una propuesta de $ 100 millones que el gobierno planea hacer. presentar a principios de este año al Fondo Mundial para el Clima, un mecanismo de financiación internacional. en el marco de la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático.

Muchos países con costas vulnerables están considerando medidas similares y otro país insular, Seychelles, se ha ofrecido a trabajar juntos para fortalecer la protección costera en Cuba. Pero Project Life se destaca por su visión a largo plazo: pretende preparar a Cuba para los impactos climáticos del próximo siglo. “Es impresionante”, dice el científico marino David Guggenheim, presidente de Ocean Doctor, una organización sin fines de lucro de Washington, DC, con planes en Cuba. “Cuba es un país inusual en el sentido de que respetan genuinamente a sus científicos y su política de cambio climático está basada en la ciencia”.

El desafío más formidable para Cuba es el aumento del nivel del mar. Durante el último medio siglo, según el CITMA, el nivel medio del mar ha aumentado unos 7 centímetros, arrasando con las playas bajas y amenazando la vegetación de los pantanos, especialmente a lo largo de la parte media sur de Cuba. La erosión costera “ya es mucho peor de lo esperado”, dice Salabarría Fernández. Las tormentas empujan el aumento del mar hacia el interior, contaminando los acuíferos costeros y las tierras de cultivo.

Peor aún, incluso en escenarios conservadores de aumento del nivel del mar, que pronostican un aumento de 85 centímetros para 2100. Según las últimas previsiones del CITMA, las incursiones de agua de mar contaminarán cerca de 24.000 kilómetros cuadrados de tierra este siglo. Aproximadamente el 20% de esta tierra podría quedar sumergida. “Esto significa que varios por ciento de la tierra cubana estará bajo el agua”, dice Armando Rodríguez Batista, director de ciencia, tecnología e innovación del CITMA.

Para fortalecer las costas, Project Life apunta a restaurar los manglares, que constituyen aproximadamente una cuarta parte de la cubierta forestal de Cuba. “Son la primera línea de defensa de las comunidades costeras. Pero muchos manglares están muriendo ”, dice Salabarría Fernández. La pérdida de hojas causada por los vientos huracanados, la erosión, los picos de salinidad y los desequilibrios nutricionales podrían conducir a la muerte, dice ella.

Los arrecifes de coral también pueden amortiguar las tormentas. Una expedición cubanoamericana que recorrió la isla la primavera pasada reveló que muchos arrecifes están en excelente estado de salud, dice Juliett González Méndez, ecologista marina del CNAP. Pero en un puñado de puntos calientes, los arrecifes expuestos a efluentes industriales están sufriendo, dice. Uno de los objetivos de Project Life es sofocar la escorrentía y restaurar estos arrecifes.

Otra necesidad urgente es la ingeniería costera. Encabezando la lista de deseos de Cuba están los muelles u otras estructuras que alteran las olas para proteger no solo el icónico Malecón, sino también las playas y docenas de pequeños cayos frecuentados por turistas cuyo gasto es un salvavidas para muchos cubanos. Cuba pidió a los Países Bajos que aporten su experiencia en ingeniería costera.

Quizás la parte más espinosa de Project Life es un plan para reubicar aldeas bajas. A medida que el mar invade, “algunas comunidades desaparecerán”, dice Salabarría Fernández. Las primeras reubicaciones bajo la iniciativa tuvieron lugar en octubre de 2017, cuando unas 40 familias de Palmarito, un pueblo de pescadores en el centro de Cuba, fueron desplazadas hacia el interior.

Es posible que otras comunidades no necesiten abordar problemas durante décadas. Pero los sociólogos cubanos ya están viajando a estos pueblos infelices para educar a la gente sobre el cambio climático y convencerlos de la posible necesidad de reubicarse. Es una venta más fácil después de un gran huracán, dice Rodríguez Batista. “Irma nos ayudó a crear conciencia”, dice. “La gente comprende que el cambio climático está ocurriendo ahora”.

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