Cabo Cañaveral se prepara para los primeros lanzamientos polares en 60 años

Hace sesenta años, la Fuerza Aérea de Estados Unidos reutilizó su misil Thor como lanzador para poner en órbita pequeños satélites científicos, meteorológicos y militares. O al menos ese era el plan. Muchos de estos primeros satélites terminaron en el océano, junto con los restos de cohetes descarriados que explotaron antes de llegar al espacio. Estos vehículos incluyen un propulsor Thor Able Star que despegó con un satélite de navegación de la Marina de los EE. UU. Desde la Base de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral en Florida el 30 de noviembre de 1960 y luego avanzó hacia el sureste a lo largo de un trayectoria de vuelo inusual.

Los cohetes lanzados desde la costa este de los Estados Unidos generalmente apuntan a colocar satélites en órbitas relativamente cercanas al ecuador; estas órbitas son fácilmente accesibles desde Cabo Cañaveral. Pero ese satélite tuvo que girar alrededor de los polos de la Tierra, una ruta deseable para ver todo el planeta que requiere mucha más potencia de lanzamiento desde Florida para superar la rotación de rotación de la Tierra. “Las órbitas polares son muy difíciles de lograr desde esta área”, dice Roger McCormick, historiador del Museo de Misiles y Espacio de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral.

El lanzamiento falló y arrojó escombros sobre Cuba, lo que provocó una confrontación de la Guerra Fría cuando Cuba afirmó que la caída de los escombros mató a una vaca. Una retrospectiva de la CIA dice que el gobierno de Fidel Castro hizo desfilar otra vaca por las calles de La Habana con un cartel dirigido al presidente de Estados Unidos: “Eisenhower, asesinaste a una de mis hermanas. Aparte de la tradición, los lanzamientos polares en Florida se suspendieron y la Fuerza Aérea de los EE. UU. Posteriormente desmanteló sus estaciones terrestres con la capacidad de rastrear de forma remota los cohetes en esta trayectoria.

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Ahora, sin embargo, los funcionarios estadounidenses están reabriendo la carretera, gracias a una nueva generación de cohetes que llevan sus propios sistemas de seguimiento de vuelos. Estos sistemas pueden activar de forma autónoma señales de autodestrucción si el amplificador se desvía de su camino.

La empresa privada SpaceX apunta a lanzar la primera misión de este tipo, que implica colocar un satélite argentino de observación de la Tierra en órbita polar, a finales de este año. El cohete Falcon 9 de SpaceX aún sobrevolará Cuba, pero para entonces su primera etapa de alta energía se habrá separado; la segunda etapa impulsará la nave espacial aproximadamente a 490 kilómetros sobre la isla, según funcionarios de la Administración Federal de Aviación. Los cohetes que se dirigen al este de Cabo Cañaveral suelen realizar vuelos de segunda etapa sobre tierra, por lo que este vuelo polar no se considera un mayor riesgo para la seguridad pública, dice Wayne Monteith , quien dirige la oficina de transporte espacial comercial de la FAA.

SpaceX está buscando eventualmente volar hasta siete misiones de órbita polar por año desde Florida, y otros operadores de lanzamiento están observando. “Una vez que tenga una empresa que pueda demostrarlo con éxito”, dice Monteith, “esperaría que otras empresas sigan su ejemplo”.

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