ADN antiguo cuenta la historia de los primeros habitantes del Caribe

Por Natalie van Hoose, columnista invitada
| La estrella

La historia de los isleños caribeños originales sale a la luz en un nuevo estudio de la naturaleza que combina décadas de trabajo arqueológico con avances en tecnología genética.

Un equipo internacional dirigido por David Reich de la Facultad de Medicina de Harvard analizó los genomas de 263 individuos en el estudio más grande de ADN humano antiguo en las Américas hasta la fecha. La genética rastrea dos grandes olas migratorias a través del Caribe por dos grupos distintos, con miles de años de diferencia, revelando un archipiélago habitado por personas altamente móviles, con parientes lejanos que a menudo viven en islas diferentes.

El laboratorio de Reich también desarrolló una nueva técnica genética para estimar el tamaño de la población pasada, mostrando que la cantidad de personas que vivían en el Caribe cuando llegaron los europeos era mucho menor de lo que se pensaba anteriormente, probablemente en el decenas de miles, en lugar del millón o más informado por Colón y sus sucesores.

Para el arqueólogo William Keegan, cuyo trabajo en el Caribe abarca más de 40 años, el ADN antiguo ofrece una nueva herramienta poderosa para ayudar a resolver debates de larga data, confirmar hipótesis y sacar a la luz misterios. restante.

“Avanza drásticamente nuestra comprensión del Caribe de una sola vez”, dijo Keegan, curador del Museo de Historia Natural de Florida y coautor principal del estudio. “Los métodos desarrollados por el equipo de David hicieron posible responder preguntas que ni siquiera sabía que podíamos responder”.

Los arqueólogos a menudo confían en los restos de la vida doméstica (cerámica, herramientas, huesos y conchas) para reconstruir el pasado. En la actualidad, los avances tecnológicos en el estudio del ADN antiguo arrojan nueva luz sobre el movimiento de animales y humanos, particularmente en el Caribe, donde cada isla puede ser un microcosmos de vida único.

Si bien el calor y la humedad de los trópicos pueden descomponer rápidamente la materia orgánica, el cuerpo humano contiene una caja clave de material genético: una pequeña pieza de hueso inusualmente densa que protege el oído interno. Utilizando principalmente esta estructura, los investigadores extrajeron y analizaron el ADN de 174 personas que vivieron en el Caribe y Venezuela hace entre 400 y 3100 años, combinando datos con 89 individuos previamente secuenciados.

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El equipo, que incluye académicos con sede en el Caribe, recibió permiso para realizar análisis de ADN de gobiernos locales e instituciones culturales que actuaron como custodios de los restos humanos. Los autores también involucraron a representantes de las comunidades indígenas del Caribe en una discusión sobre sus hallazgos.

Dos oleadas de personas separadas por miles de años

La evidencia genética ofrece nuevos conocimientos sobre el asentamiento del Caribe. Los primeros habitantes de las islas, un grupo de usuarios de herramientas de piedra, zarparon hacia Cuba hace unos 6.000 años, extendiéndose gradualmente hacia el este a otras islas durante la Edad Arcaica de la región. No está claro de dónde provienen: aunque están más estrechamente relacionados con los centroamericanos y sudamericanos que con los norteamericanos, su genética no coincide con ningún grupo indígena en particular. Sin embargo, artefactos similares encontrados en Belice y Cuba pueden sugerir un origen centroamericano, dijo Keegan.

Hace unos 2.500 a 3.000 años, los agricultores y alfareros relacionados con los hablantes de arawak del noreste de América del Sur abrieron una segunda ruta hacia el Caribe. Usando los dedos de la cuenca del río Orinoco en América del Sur como carreteras, viajaron desde el interior hasta la costa de Venezuela y avanzaron hacia el norte en el Mar Caribe, asentándose en Puerto Rico y finalmente moviéndose. hacia el oeste. Su llegada marcó el inicio de la era cerámica de la región, marcada por la agricultura y la producción y uso generalizados de la cerámica.

Con el tiempo, casi todos los rastros genéticos de personas de la Edad Arcaica han desaparecido, excepto una comunidad recalcitrante en el occidente de Cuba que persistió hasta la llegada de los europeos. Los matrimonios mixtos entre los dos grupos fueron raros, y solo tres individuos en el estudio mostraron ascendencia mixta.

Muchos cubanos, dominicanos y puertorriqueños de hoy son descendientes de personas de la Edad de la Cerámica, así como inmigrantes europeos y africanos esclavizados. Pero los investigadores observaron solo evidencia marginal de la ascendencia de la Edad Arcaica en los individuos modernos.

“Es un gran misterio”, dijo Keegan. “Para Cuba, es particularmente curioso no ver una ascendencia más arcaica”.

Cambios en el estilo de la cerámica no relacionados con nuevas migraciones

Durante la era de la cerámica, la cerámica caribeña experimentó al menos cinco cambios estilísticos marcados en 2000 años. La cerámica roja adornada con diseños pintados de blanco dio paso a vasijas simples de color beige, mientras que otras ollas estaban salpicadas de pequeños puntos e incisiones o tenían caras de animales talladas que probablemente servían como asas. .

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Algunos arqueólogos han señalado estas transiciones como evidencia de más migraciones a las islas. Pero el ADN cuenta una historia diferente, lo que sugiere que todos los estilos fueron desarrollados por descendientes de personas que llegaron al Caribe hace 2.500 a 3.000 años, aunque pueden haber interactuado e inspirado por extraños.

“Era una pregunta que quizás no hubiéramos sabido hacer si no hubiéramos tenido un experto en arqueología en nuestro equipo”, dijo la coautora principal Kendra Sirak, becaria postdoctoral en el Reich Lab. “Documentamos esta notable continuidad genética a través de cambios de estilo cerámico. Estamos hablando de “ollas contra las personas” y, hasta donde sabemos, estas son solo ollas. ”

La genética revela los lazos familiares en las islas

Destacando la interconectividad de la región, un estudio de los cromosomas X masculinos reveló 19 pares de ‘primos genéticos’ que viven en diferentes islas, personas que comparten la misma cantidad de ADN que los primos biológicos pero que pueden ser separados por generaciones. En el ejemplo más sorprendente, un hombre fue enterrado en las Bahamas mientras que su pariente fue enterrado a unas 600 millas de distancia en la República Dominicana.

“Mostrar las relaciones entre las diferentes islas es realmente un paso adelante increíble”, dijo Keegan, quien agregó que los vientos y corrientes cambiantes pueden dificultar el paso entre las islas. “Me sorprendió mucho ver a estos pares de primos entre las islas”.

El descubrimiento de una proporción tan alta de primos genéticos en una muestra de menos de 100 hombres es otro indicador de que el tamaño de la población total de la región era pequeño, dijo Reich, profesor de genética en el Instituto Blavatnik. del HMS y profesor de biología evolutiva humana en Harvard.

“Cuando se toman muestras de dos individuos modernos, no es frecuente encontrar que sean parientes cercanos”, dice. “Aquí encontramos padres por todas partes”.

Revisión de las estimaciones del tamaño de la población del Caribe

Una técnica desarrollada por Harald Ringbauer, coautor del estudio, becario postdoctoral en el Reich Lab, utilizó segmentos de ADN compartidos para estimar el tamaño de la población pasada, un método que también podría aplicarse a estudios futuros sobre pueblos antiguos. La técnica de Ringbauer mostró que aproximadamente de 10,000 a 50,000 personas vivían en dos de las islas más grandes del Caribe, La Española y Puerto Rico, poco antes de la llegada de los europeos. Eso está muy por debajo del millón de personas que Columbus describió a sus clientes, lo que probablemente los impresionará, dijo Keegan.

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Más tarde, el historiador del siglo XVI Bartolomé de las Casas afirmó que la región era el hogar de 3 millones de personas antes de que fuera diezmada por la esclavitud y las enfermedades europeas. Si bien eso también es una exageración, la cantidad de personas que han muerto como resultado de la colonización sigue siendo una atrocidad, dijo Reich.

“Fue un programa sistemático de borrado cultural. El hecho de que este número no fuera de un millón o millones de personas, sino de decenas de miles, no hace que este borrado sea menos significativo ”, dijo.

Para Keegan, colaborar con genetistas le dio la oportunidad de probar ciertas hipótesis que había estado formulando durante años, al tiempo que anulaba otras.

“En este punto, no me importa si tengo razón o no”, dice. “Es emocionante tener una base más sólida para reevaluar cómo miramos el pasado en el Caribe. Uno de los resultados más significativos de este estudio es que demuestra cuán importante es la cultura para comprender las sociedades humanas. Los genes pueden ser unidades discretas y medibles, pero el genoma humano se crea culturalmente. ”

Daniel Fernandes de la Universidad de Viena y la Universidad de Coimbra en Portugal también fue el co-primer autor del estudio. Los otros coautores principales son Alfredo Coppa de la Universidad Sapienza de Roma, Mark Lipson de HMS y Harvard y Ron Pinhasi de la Universidad de Viena.

Este trabajo fue financiado por la National Geographic Society, la National Science Foundation, los National Institutes of Health / National Institute of General Medical Sciences, Paul Allen Foundation, John Templeton Foundation y Howard Hughes Medical Institute.

Natalie van Hoose, editora científica del Museo de Historia Natural de Florida, puede ser contactada en [email protected]

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