Misión NASA-SpaceX: los astronautas caen después de una misión histórica

Misión NASA-SpaceX: los astronautas caen después de una misión histórica

El control de la misión envió una bienvenida humorística a los astronautas: «Gracias por volar con SpaceX».

El viaje se hizo más dramático por un enfrentamiento de dos días con la madre naturaleza: la tormenta tropical Isaias se precipitó hacia la costa este. Pero las aguas del Golfo de México se mantuvieron lo suficientemente tranquilas como para que la cápsula de los astronautas cayera cerca de Pensacola.

Una nave de recuperación gigante, GO Navigator, ahora se encontrará con la nave espacial Crew Dragon y la sacará del agua. Los médicos están en el lugar para cualquier emergencia, y Hurley y Behnken pronto serán trasladados en helicóptero a la Estación Aérea Naval de Pensacola. A partir de ahí, los astronautas abordarán un avión de la NASA que los trasladará al Centro Espacial Johnson en Houston, la base oficial de la NASA para los astronautas.

Técnicamente, su misión se consideraba un vuelo de prueba, pero el regreso seguro de Hurley y Behnken allana el camino para que la NASA certifique oficialmente a Crew Dragon como una nave espacial con calificación humana. Eso pone en cola el vehículo para comenzar a volar viajes regulares a la ISS, lo que le permite a la NASA tomar más control sobre las operaciones estadounidenses en el laboratorio de órbita gigante después de años de depender de la nave espacial rusa para volar la tripulación.

Otra nave espacial Crew Dragon ya se está preparando para lanzar otra misión, llamada Crew-1, que llevará a cuatro astronautas más a la estación espacial: los astronautas de la NASA Victor Glover, Michael Hopkins, Shannon Walker y la japonesa Soichi Noguchi.

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SpaceX también planea renovar la nave espacial Hurley y Behnken, conocida como Endeavour, para volar en otra misión tripulada en la primavera de 2021.

Ese viaje incluirá a Megan McArthur, la esposa de Behnken y su compañero astronauta, junto con Shane Kimbrough de la NASA, Akihiko Hoshide con la agencia espacial japonesa JAXA y Thomas Pesquet de la Agencia Espacial Europea.

La NASA ha estado trabajando para devolver el vuelo espacial humano al suelo de EE. UU. Durante casi una década: perdió esa capacidad después de retirarse del programa del transbordador espacial en 2011. Y en ese momento, pocas personas en la NASA esperaban que la incipiente puesta en marcha del cohete de Elon Musk fuera la organización que trajo lanzamientos tripulados de regreso a suelo estadounidense.

La decisión de la NASA de no crear su propio reemplazo para el Shuttle, sino de contratar esa tarea con empresas comerciales, fue muy controvertida a principios de la década de 2010.

El programa, llamado Commercial Crew, buscó estimular la innovación y alentó a las corporaciones a competir para reducir los costos. En 2014, la NASA otorgó dos contratos: $ 4.2 mil millones a Boeing para construir su vehículo Starliner, y $ 2.6 mil millones a SpaceX, que planeaba crear una versión digna de la tripulación de la nave espacial Dragon que ya estaba volando carga hacia y desde la Estación Espacial Internacional.

Boeing, un antiguo socio de la NASA que ha trabajado en numerosos programas de vuelos espaciales humanos, recientemente sufrió un revés significativo cuando una cápsula Starliner no funcionó correctamente durante un vuelo de prueba clave sin tripulación. La NASA había señalado repetidamente que esperaba que Boeing venciera a SpaceX en la plataforma de lanzamiento. Eso cambió después de que SpaceX se disparó a través de las pruebas finales de su cápsula Crew Dragon y se preparó para su lanzamiento histórico en mayo.

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El éxito de SpaceX es una gran victoria para la NASA, que ha estado presionando por más asociaciones comerciales y puede utilizar el éxito de este programa como evidencia de que es un método de contratación efectivo.

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